Tuberculose : définition, fréquence et transmission

17 mai 2021
La tuberculose est une maladie infectieuse due au bacille de Koch. La maladie est très souvent pulmonaire et dans ce cas, elle est contagieuse. Le nombre de cas diminue en France, mais il reste très élevé dans le monde. Les personnes fragiles sont les plus vulnérables.

Qu’est-ce que la tuberculose ?

La tuberculose est une maladie infectieuse due à une bactérie appelée bacille de Koch (ou « BK »).

La tuberculose est une maladie qui évolue en plusieurs étapes :

  • après un contact avec le bacille tuberculeux, un tiers des personnes exposées au BK développent une primo-infection tuberculeuse ;
  • puis, dans 90 % des cas, la bactérie reste au repos dans l’organisme : c’est l’infection tuberculose latente. La personne ne présente aucun symptôme et n’est pas contagieuse ;
  • dans 10 % des cas, après quelques mois ou quelques années (le plus souvent dans les deux ans après le premier contact), la bactérie se développe dans le corps et dissémine dans l'organisme par les bronches, le sang ou la lymphe. On parle alors de « tuberculose maladie » ou « tuberculose active ».
    La tuberculose maladie atteint un organe :
    • le poumon, dans plus de deux tiers des cas : c’est la tuberculose pulmonaire (qui est la forme contagieuse de la maladie) ;
    • des ganglions, les os, les méninges, les reins... : c’est la tuberculose extra-pulmonaire (forme non contagieuse).

Rarement, le bacille de Koch se propage, par le sang, à de multiples organes : c'est la miliaire tuberculeuse très contagieuse.

La tuberculose est-elle une maladie fréquente ?

Tuberculose dans le monde

La tuberculose reste une maladie fréquente dans le monde. Selon l’Organisation Mondiale de la Santé, le nombre de nouveaux cas est estimé à environ 10 millions chaque année. Une fois sur dix, la tuberculose touche un enfant avec un risque élevé de séquelles et de décès.

L’Inde et l’Indonésie sont les pays les plus affectés par la maladie, mais d’autres pays, notamment en Afrique (Afrique du Sud ou République Démocratique du Congo, par

Tuberculose en France : qui est atteint ?

En France, la tuberculose est une maladie à déclaration obligatoire et le nombre de cas déclarés est régulièrement suivi. Après un recul important de la tuberculose depuis 20 ans, le nombre de cas déclarés est faible (5 187 cas en 2010, 4827 cas en 2014, 4741 cas en 2015, 5116 cas en 2019).
Mais la répartition de la maladie est inégale : la tuberculose est plus fréquente en Île-de-France (30 % des cas en 2019), en Guyane et à Mayotte.

Si la tuberculose atteint peu de personnes en France, elle concerne en priorité les populations les plus vulnérables :

  • les personnes en situation de précarité : personnes sans domicile, incarcérées, toxicomanes... ;
  • les migrants en provenance de pays où la tuberculose est fréquente : Afrique, Asie... ;
  • les personnes âgées ;
  • les personnes dénutries ;
  • les personnes immunodéprimées ( VIH, traitement par corticothérapie, biothérapie, chimiothérapie ou radiothérapie, suites d’une greffe, etc.)

Comment la tuberculose se transmet-elle ?

La tuberculose est contagieuse lorsqu'il y a une atteinte pulmonaire. Un malade non traité peut alors contaminer 10 à 15 personnes par an.

Le bacille de Koch se transmet de personne à personne :

  • par l’air rejeté lors de la toux ou des éternuements ;
  • par les crachats (le bacille de Koch très résistant peut y survivre plusieurs semaines).

En suivant un traitement approprié, le patient ne transmet plus la maladie à son entourage.

Toutefois, il convient de rester vigilant : la période de contagion persiste habituellement durant une à trois semaines après le début du traitement.

  • Santé publique France. Tuberculose. Site internet : Santé publique France. Saint Maurice (France) ; 2021 [consulté le 15 mai 2021]
  • Organisation mondiale de la Santé. 10 faits sur la tuberculose. Site internet : OMS. Genève (Confédération helvétique) ; 2020 [consulté le 15 mai 2021]
  • Haute Autorité de santé (HAS). Tuberculose. Guide médecin Affection de longue durée. Site internet : HAS. Saint-Denis La Plaine ; 2007 [consulté le 15 mai 2021]
  • Haute Autorité de santé (HAS). Tuberculose. Actes et prestations. Site internet : HAS. Saint-Denis La Plaine ; 2017 [consulté le 15 mai 2021]
  • Institut national de la santé et de la recherche médicale. Tuberculose. Site internet : Inserm. Paris ; 2016 [consulté le 15 mai 2021]
  • Collège des universitaires de maladies infectieuses et tropicales. ECN Pilly 2020. 6ème édition Alinéa Plus. Paris