Tremblements : définition et causes

07 février 2019
Le tremblement est dû à une contraction répétée et involontaire des muscles. Il est normal en cas de froid ou de peur. Mais ce mouvement est considéré comme pathologique s’il survient au repos, durant le maintien d’une posture ou l’exécution d’un geste précis.

Que sont les tremblements ?

Un tremblement est un mouvement involontaire et rythmé, caractérisé par des secousses plus ou moins amples d’une ou plusieurs parties du corps. Ce phénomène est provoqué par des contractions musculaires pendant les périodes d’éveil, et disparaît pendant le sommeil.

Dans la vie quotidienne, on observe des tremblements dits "normaux", comme le tremblement fin et invisible des doigts, présent chez tout individu (dit "tremblement physiologique"). On observe aussi des tremblements liés à diverses circonstances (ex. : sensation de froid, sentiment de peur).

Il existe par ailleurs des tremblements dits pathologiques. En général, ils sont dus à un dysfonctionnement ou à la présence d’une anomalie dans le système nerveux des noyaux gris centraux situés à la base du cerveau.

On distingue trois grands types de tremblements pathologiques, survenant respectivement :

  • au repos (tremblement de repos) ;
  • pendant le maintien d’une posture (tremblement d'attitude) ;
  • lorsque la personne concernée effectue des gestes particuliers (tremblement d’action).

Le tremblement de repos

Le tremblement de repos se manifeste lorsque l’individu touché est immobile, et s’arrête lors des mouvements volontaires.

Lent et régulier, ce symptôme peut apparaître sur une partie de n’importe quel membre, mais concerne souvent les membres supérieurs réalisant des mouvements de la main comparables à l’émiettement du pain ou au comptage de la monnaie. Il peut être associé à un tremblement des lèvres, du menton et/ou de la langue.
Il est aussi plus prononcé lors d’effort intellectuel (calcul par exemple) ou d'émotions.

Ce tremblement se rencontre habituellement dans la maladie de Parkinson. Il est alors associé aux autres signes de cette pathologie, à savoir :

  • une rigidité des membres (ou "hypertonie") ;
  • une akinésie (lenteur dans l’initiation des mouvements).
Le tremblement parkinsonien dû aux neuroleptiques

Le tremblement dû à la prise de médicaments neuroleptiques utilisés en psychiatrie est responsable d'un tremblement de repos, parfois accompagné d'un tremblement d'attitude. Il touche volontiers la mâchoire.

Une adaptation ou un changement de traitement est nécessaire, après avis psychiatrique.

Le tremblement d’attitude

Rapide, régulier et rythmé, le tremblement d'attitude survient lors du maintien d’une position, et disparaît totalement au repos.

En France, 400 000 personnes environ présentent ce symptôme, qui peut prendre trois formes différentes.

Le tremblement physiologique exagéré

Le tremblement physiologique exagéré affecte les doigts, voire les mains dans leur intégralité. Il s’agit d’un tremblement physiologique majoré par certaines maladies ou situations, à savoir :

  • une anxiété ;
  • une hyperthyroïdie ;
  • le d'alcool et du tabac ;
  • l’absorption de caféine (présente dans le café et le thé), d'amphétamines... ;
  • la prise de certains médicaments (corticoïdes, , valproate de sodium, antidépresseurs, bronchodilatateurs etc.)

Le tremblement essentiel

Le tremblement essentiel est un trouble neurologique inexpliqué, atteignant 300 000 Français (hommes comme femmes). Il peut apparaître à l’âge adulte, entre 20 et 30 ans. Cependant, ce phénomène se déclare surtout après 50 ans, et 5 % des plus de 65 ans en sont atteints (on parle alors de "tremblement sénile"). Dans la moitié des cas environ, le tremblement essentiel affecte plusieurs personnes d’une même famille.

Ce tremblement touche principalement les mains (en général les deux, mais une seule peut être concernée). Chez certains patients, la tête et le cou sont également atteints, et adoptent alors un mouvement de type "non-non". Parfois, le phénomène s’étend aux cordes vocales et devient perceptible dans la voix (chevrotement). Plus rarement, le tremblement s’observe au niveau des membres inférieurs.

Dans tous les cas, il s’accentue lors des émotions et lentement au fil du temps ; il peut gagner successivement plusieurs parties du corps.

Le tremblement essentiel est souvent confondu avec celui associé à la maladie de Parkinson. Pour différencier les deux phénomènes, les médecins pratiquent un examen neurologique (évaluation du fonctionnement du système nerveux), voire une imagerie cérébrale (scanner ou IRM). Des résultats normaux correspondent à un tremblement essentiel.

Le tremblement orthostatique primaire (TOP)

Le tremblement orthostatique primaire est un mouvement anormal rare, de cause inconnue. Il se rencontre plus fréquemment chez les femmes, à partir de 50 à 60 ans.

Ce tremblement atteint les membres inférieurs (cuisses et jambes, des deux côtés) et le tronc, uniquement en position debout. Il provoque une sensation de grande instabilité, avec l'impression d’une chute imminente qui ne se produit pas. Souvent, pour se sentir plus stables, les personnes atteintes se tiennent jambes écartées lorsqu'elles sont debout. Le TOP diminue lors de la marche ou à l’appui sur un objet.

Le tremblement reste invisible à l’œil nu car il est très rapide et de faible amplitude. Il correspond à un frémissement des muscles, ressenti quand on pose la main sur les jambes ou entendu à l'auscultation sous forme d'un frémissement.

Le tremblement orthostatique, une

Le tremblement orthostatique primaire est une . Pour vous informer sur cette affection, poser toutes vos questions, vous exprimer librement et être écouté, vous pouvez :

  • consulter le site Maladie Rares Info Services ;
  • appeler l’équipe d’experts "Maladie Rares Info Services" au 01 56 53 81 36 (appel non surtaxé).

Le tremblement d’action

Également appelé "tremblement intentionnel", il survient uniquement lors des mouvements volontaires (gestes précis, comme tenir un verre d’eau). Il est plus accentué en début et en fin de mouvement.

Généralement, le tremblement d'action est lié à diverses maladies ou situations, telles que :

  • la sclérose en plaques (le tremblement est souvent tardif dans l'évolution de la maladie et il touche préférentiellement les membres supérieurs) ;
  • un accident vasculaire cérébral, une tumeur, un traumatisme, une infection ou une dégénérative, touchant une zone située à la base du cerveau (cervelet ou tronc cérébral).
Le tremblement psychogène

Le tremblement est épisodique avec des phases sans aucun mouvement anormal. Ce tremblement, à caractère variable, a une origine psychologique. Le diagnostic est posé lorsque les autres causes ont été écartées.

  • Collège des enseignants en neurologie (CEN). Mouvements anormaux involontaires. Site internet : CEN. Chantepie (France) ; 2018 [consulté le 7 février 2019]
  • Encyclopédie Orphanet. Tremblement orthostatique primaire. Site internet : Orphanet. Paris ; 2013 [consulté le 7 février 2019]
  • Apartis E, Jedynak C-P. Tremblements. EMC - Neurologie 2013;10(4):1-17 [Article 17-010-A-10]
  • Couloume L, Derkinderen P. Tremblements. Traité de médecine AKOS - Elsevier Masson 2019;14(1):1-5