Comprendre le mécanisme de la toux

05 avril 2017
La toux est un réflexe naturel de défense pour expulser les mucosités ou les agents irritants des voies respiratoires. Elle peut être aiguë, chronique, sèche ou grasse. Elle est due à une infection virale mais peut être provoquée par d’autres maladies : reflux gastro-œsophagien, asthme, allergie…

Tousser : un signal et un réflexe de défense

La toux est un réflexe naturel de défense qu'il faut respecter. En effet, des récepteurs, situés dans la de la et des bronches, réagissent à la moindre irritation, et déclenchent des contractions des muscles impliqués dans la respiration (diaphragme, muscles intercostaux...). La toux qui en résulte libère alors les voies aériennes des mucosités et des sources d'agression.

La toux peut prendre différentes formes. Elle peut être :

  • aiguë si elle dure moins de trois semaines ;
  • chronique si elle se prolonge pendant plus de trois semaines ;
  • sèche : il s'agit d'une toux irritative et sans crachat ;
  • grasse ou productive : elle s'accompagne de crachats de couleur variable translucide, jaunâtre ou verdâtre ;
  • présente le jour, la nuit, à l'endormissement ou permanente ;
  • provoquée par l'effort ou présente au repos ;
  • associée à d'autres symptômes.

La toux, révélatrice de nombreuses pathologies

La toux est un symptôme fréquent, surtout chez les enfants, avec un pic de fréquence à 6 ans. À cet âge, plus de 27 % des enfants ont eu au moins deux épisodes de toux au cours de l'année écoulée. Les enfants développent leur et sont plus sensibles aux agressions des voies respiratoires que les adultes.

La toux révèle souvent une infection virale ou plus rarement bactérienne des voies respiratoires :

Elle est également présente dans la bronchopneumopathie chronique obstructive ou bronchite chronique.

Chez l’enfant ou la personne âgée, un corps étranger inhalé dont l'inhalation est passée inaperçue, peut être également la cause d’une toux.

Elle peut aussi se manifester :

L’appareil respiratoire

Schéma : appareil respiratoire, plèvre (2)
Sources
  • Société française d’oto-rhino-laryngologie (SFORL). Recommandation pour la pratique clinique "La toux chronique chez l'adulte". Site internet : ORL France. Paris ; 2009 [consulté le 10 mai 2016]
  • Hitzler M. Ces enfants qui toussent. PrimaryCare. 2013;13 (1):7-8.
  • Pradal M., Retornaz K., Poisson A. Toux chronique de l'enfant. Rev Mal Respir. 2004;21:743-762
  • National health service (NHS). Cough. Site internet : NHS choices. Londres ; 2015 [consulté le 10 mai 2016]