Syndrome des jambes sans repos : définition et causes

10 mars 2021
Le syndrome des jambes sans repos (impatiences) se traduit par des picotements et un besoin de mouvement des jambes, survenant plutôt le soir et la nuit. Il nuit à la qualité de vie et au sommeil. Parfois sans cause définie, les impatiences peuvent être d’origine génétique, liées à une maladie ou à une prise de médicaments.

Qu'est-ce que le syndrome des jambes sans repos ?

Syndrome des jambes sans repos isolé

Le syndrome des jambes sans repos (SJSR) est un trouble chronique caractérisé par un besoin impérieux (urgent et irrésistible) de bouger les jambes, associé à des sensations désagréables au niveau des membres inférieurs survenant au repos.

Ces sensations désagréables, appelées "impatiences", sont :

  • des picotements ;
  • des fourmillements ;
  • des tiraillements ;
  • une impression de "décharge électrique" ;
  • des douleurs dans les formes accentuées du syndrome.

Ces symptômes sont parfois plus marqués pour l’une des deux jambes, mais ils sont symétriques le plus souvent. Ils entraînent toujours un besoin pressant et irrésistible de bouger les jambes, obligeant la personne à se relever et à marcher. Dans tous les cas, les symptômes de la maladie sont calmés par le mouvement des jambes.

Ces impatiences surviennent au moment du repos, le plus souvent en position couchée, le soir ou la nuit, à l’endormissement ou au cours du sommeil. Mais elles peuvent aussi survenir dans la journée, en position assise, lors d’une immobilité prolongée (lors d'une réunion par exemple).

Le syndrome des jambes sans repos, aussi nommé "maladie de Willis et Ekbom" ou simplement "impatiences" est un trouble du sommeil. 

Il est important de noter que l'on peut présenter des impatiences de façon intermittente, sans pour autant développer un véritable syndrome des jambes sans repos.

Syndrome des jambes sans repos associé à des mouvements périodiques nocturnes (MPN) ou au cours du sommeil (MPS)

80 % des personnes atteintes de SJSR présentent des secousses musculaires involontaires pendant leur sommeil. Ce syndrome est appelé "mouvements périodiques des membres inférieurs" ou "mouvements périodiques nocturnes" ou "mouvements périodiques au cours du sommeil".

Ces mouvements involontaires touchent les muscles des jambes et plus particulièrement les extrémités, provoquant une extension du gros orteil, une flexion du pied. Parfois, ils entraînent une flexion du genou, voire de la hanche.

Ils se produisent toutes les 20 à 40 secondes, sous forme de crises de 5 à 20 minutes qui surviennent plusieurs fois dans la nuit (parfois même le jour).

Ces mouvements peuvent s'accompagner de microréveils qui fragmentent le sommeil, donnant à la personne l'impression d'avoir mal dormi.

Ces secousses peuvent également gêner le sommeil du conjoint, ce dernier ayant également l'impression de recevoir "des coups de pieds" dans la nuit.

Il existe de nombreux troubles du sommeil

Le syndrome des jambes sans repos et les mouvements périodiques des jambes sont des troubles moteurs du sommeil. D'autres troubles du sommeil existent :

  • les insomnies (difficultés d'endormissement ou réveils nocturnes) ;
  • les parasomnies (somnambulisme, cauchemars, terreurs nocturnes, bruxisme...) plus fréquentes chez l'enfant ;
  • les troubles respiratoires du sommeil (syndrome d'apnées obstructives du sommeil, troubles de la ventilation...) ;
  • les troubles centraux d’hypersomnolence diurne (hypersomnie, narcolepsie).

Qui est atteint du syndrome des jambes sans repos (impatiences) ?

8,5 % des Français sont touchés par le SJSR, et 2 % environ présentent des symptômes plusieurs fois par semaine.

Le syndrome des jambes sans repos :

  • atteint plus souvent les femmes ;
  • apparaît généralement à l’âge adulte (toutefois, dans de rares cas, il peut survenir chez l’enfant ou l’adolescent) ;
  • touche aussi les bras, dans 20 % des cas. Beaucoup plus rarement, ils peuvent s’étendre à d’autres parties du corps.

Différencier syndrome des jambes sans repos et "jambes lourdes"

Le syndrome des jambes sans repos se caractérise essentiellement par trois manifestations :

  1. Un besoin impérieux de bouger les jambes, accompagné ou causé par des sensations inconfortables dans les membres inférieurs (impatiences).
  2. Un déclenchement ou une accentuation des signes durant les périodes de repos, le soir ou la nuit.
  3. La disparition totale ou partielle des symptômes grâce au mouvement des jambes.

Il est à différencier de la sensation de jambes lourdes de la maladie veineuse chronique dont les symptômes sont calmés par le repos allongé.

À quoi est dû le syndrome des jambes sans repos (impatiences) ?

Si les mécanismes exacts de la maladie restent méconnus, deux éléments semblent jouer un rôle important dans son déclenchement :

  • l’insuffisance de fer dans l’organisme, avec ou sans anémie ;
  • le manque de dopamine (substance permettant la transmission de l’information entre les cellules du système nerveux) dans certaines régions du cerveau et de la moelle épinière.

Les médecins distinguent trois formes principales du syndrome des jambes sans repos, définies par un contexte et/ou des facteurs favorisants spécifiques :

Les formes familiales du SJSR

Elles ont une origine génétique et le début est souvent précoce.

Les "impatiences" secondaires

Elles sont associées à d’autres maladies, comportements ou situations, qui déclenchent ou accentuent les symptômes, comme :

Les "impatiences" idiopathiques

Elles n'ont aucune cause identifiée et aucun autre membre de la famille n'est atteint.

Vidéo : Le mécanisme de survenue du syndrome des jambes sans repos

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L’évolution su syndrome des jambes sans repos

Le syndrome des jambes sans repos (SJSR) évolue de façon  fluctuante. Les symptômes peuvent s’accentuer à certaines périodes (stress, fatigue) et/ou régresser temporairement.

Cette affection, surtout loresqu'elle est associée à des mouvements périodiques du sommeil, nuit à la qualité de vie des personnes atteintes.

Syndrome des jambes sans repos, mouvements périodiques nocturnes et dégradation du sommeil 

La personne a du mal à s’endormir. À cause des "impatiences", il lui arrive de se réveiller plusieurs fois dans la nuit pour bouger les jambes, voire pour se lever. Parfois, cela occasionne une insomnie et une gêne pour la personne qui partage le lit, le cas échéant. À la longue, une fatigue peut apparaître dans la journée et engendrer :

Syndrome des jambes sans repos et perturbation de la vie socioprofessionnelle

Quelquefois, le syndrome des jambes sans repos devient gênant dans les situations où l’on reste immobilisé un certain temps (réunions, spectacles, repas de famille, longs trajets en voiture ou en avion, etc.) Certaines personnes touchées évitent alors ce type d’événements.

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