Les symptômes, le diagnostic et les formes de la sclérose en plaques

20 mars 2019
Les symptômes de la sclérose en plaques varient d'une personne à l'autre. Le diagnostic de la maladie est difficile car il n'existe pas d'examen spécifique. Souvent, la maladie évolue par poussées avec des phases de rémission. Après des années d'évolution, un handicap permanent peut s'installer.

Sclérose en plaques : des symptômes variés, pas toujours significatifs

Au début de la maladie, les symptômes observés sont souvent passagers et variés. Ils s'installent le plus souvent rapidement en quelques heures ou jours. Ils dépendent de la zone du cerveau ou de la moelle épinière touchée par les lésions.

Il peut s'agir de :

  • troubles moteurs : faiblesse musculaire, limitation de la marche, paralysie partielle, mouvements anormaux, d'un membre... ;
  • troubles de l'équilibre ;
  • gêne visuelle : survenue rapide d'une vision double ou d'une baisse d'acuité visuelle d'un œil due à une névrite oculaire (atteinte du nerf optique) qui révèle la maladie dans un quart des cas. La récupération de la fonction visuelle est complète en six mois, dans 80 % des cas ;
  • troubles de la sensibilité : engourdissements, perte de sensibilité, picotements, fourmillements, sensation de décharges électriques, sensations anormales de ruissellement, d'étau... ;
  • fatigue importante et inhabituelle ;
  • troubles de l'attention, de la mémoire ;
  • troubles de l'humeur et épisodes dépressifs ;
  • problèmes urinaires : difficultés à uriner, par exemple ;
  • constipation ;
  • difficultés sexuelles : troubles de l'érection ;
  • paralysie faciale.

Important : l'apparition de l'un ou de plusieurs de ces symptômes n'indique pas forcément la présence d'une sclérose en plaques. Ces symptômes peuvent être provoqués par d'autres maladies.

Le plus souvent, ces premiers symptômes disparaissent marquant la fin de la première poussée de sclérose en plaques et la récupération est en général complète. Une autre poussée peut survenir quelques mois ou années après.

Dans 15 % des cas, les symptômes initiaux ne régressent pas et s'aggravent progressivement. C'est la forme progressive de la sclérose en plaques.

Reconnaissance de la sclérose en plaque en ALD

Votre médecin traitant peut demander la reconnaissance de votre sclérose en plaques en affection de longue durée (ALD).

Les examens et les soins en rapport avec la sclérose en plaques sont alors pris en charge à 100 % sur la base des tarifs de l’Assurance Maladie.

Sclérose en plaques : un diagnostic long à poser

Le diagnostic est long à poser car il n'existe pas d'examens spécifiques permettant de poser le diagnostic de sclérose en plaques.

Pour affirmer le diagnostic, il faut un faisceau d'arguments cliniques, biologiques et radiologiques et suivre l'évolution des symptômes. C'est un ensemble d'anomalies qui confirme le diagnostic. Le médecin doit s'assurer également que son patient ne présente pas une autre maladie pouvant expliquer les symptômes présentés.

Pour poser le diagnostic de sclérose en plaques, il faut que le médecin constate :

  • des symptômes qui évoluent dans le temps :
    • survenue de deux épisodes distincts de la maladie (cas de la sclérose en plaques évoluant par poussées) ;
    • ou évolution progressive de la maladie sur six mois (cas de la forme progressive de sclérose en plaques),
  • des lésions qui touchent plusieurs zones du système nerveux central.

Le patient est pris en charge par une et un bilan est prescrit. Ce bilan comporte :

  • un examen neurologique ;
  • une IRM du cerveau et de la moelle épinière. C'est l'examen le plus parlant, montrant les lésions sous forme de signaux de la substance blanche et leur étendue au niveau du système nerveux central ;
  • un fond d'œil au cours d'un examen ophtalmologique ;
  • éventuellement une ponction lombaire pour analyse du (recherche de signes d'inflammation) ;
  • d'autres examens complémentaires selon les symptômes présentés.

Si le diagnostic est confirmé, d'autres examens peuvent être prescrits avant la mise en route du traitement : analyses de sang, ECG, écho-doppler cardiaque, radiographie pulmonaire...

Des formes multiples de sclérose en plaques et d'évolution variable

Les formes de la sclérose en plaques sont multiples. En effet, les symptômes de la maladie, son évolution et son impact sur la qualité de vie diffèrent d'une personne à une autre et sont, dans certains cas, améliorés par les traitements de fond.

La maladie évolue par poussées ou de manière progressive.

Sclérose en plaques : la forme évolutive par poussées

Dans la forme évolutive par poussées, les symptômes peuvent apparaître en quelques heures ou en quelques jours. Ils régressent totalement ou partiellement en quelques semaines (forme appelée rémittente). Chaque poussée est caractérisée par :

  • l'apparition de nouveaux sympômes,
  • la ré-apparition d'anciens symptômes,
  • l'aggravation de symptômes pré-existants.

La maladie évolue sur plusieurs années avec des symptômes variables selon un rythme imprévisible d'apparition des poussées. L'atténuation ou la disparition des symptômes (période de rémission) peut être de durée variable, voire permanente.

La forme récurrente-rémittente représente 85 % des cas de sclérose en plaques.

Après un délai variable de 5 à 20 ans, les poussées laissent des séquelles. Un handicap permanent peut s'installer et s'aggraver de façon progressive, avec ou sans poussées : c'est la phase secondairement progressive de la sclérose en plaques.

Chez certaines personnes, une incapacité à marcher peut survenir 20 ans après l'apparition de la maladie. Mais il est possible de conserver son autonomie beaucoup plus longtemps.

La forme progressive de la sclérose en plaques

Dans le cas de forme progressive, il y a une aggravation des symptômes pendant au moins six mois. Cette forme représente 15 % des cas.

Elle est aussi plus sévère et survient en général après l'âge de 40 ans. L'aggravation de la sclérose en plaques est régulière, avec ou sans crise supplémentaire.

Variabilité de l'évolution de la sclérose en plaques

Diagramme illustrant les cinq évolutions générales de la sclérose en plaque, en fonction de leur évolution initiale (cf. description détaillée ci-après)

  • Institut national de la santé et de la recherche médicale. Sclérose en plaques (SEP). Site internet : Inserm. Paris ; 2014 [consulté le 18 mars 2019]
  • Haute Autorité de santé (HAS). Sclérose en plaques. Site internet : HAS. Saint-Denis La Plaine (France) ; 2006 [consulté le 18 mars 2019]
  • Collège des enseignants de neurologie (CEN). Sclérose en plaques. Site internet : CEN. Chantepie (France) ; 2017 [consulté le 18 mars 2019]
  • Haute Autorité de santé (HAS). Actes et prestations sur la sclérose en plaques. Actualisation juillet 2015. Site internet : HAS. Saint-Denis La Plaine (France) ; 2015 [consulté le 18 mars 2019]