Ménopause : définition, symptômes et diagnostic

La ménopause est la période de la vie d'une femme marquée par l'arrêt de l'ovulation et la disparition des règles. Bouffées de chaleur, fatigue, irritabilité, troubles du sommeil... font partie des multiples symptômes qui apparaissent à la ménopause. L'examen du médecin fait le diagnostic.

Qu’est-ce que la ménopause ?

La ménopause est la période de la vie d'une femme où les règles () s'arrêtent définitivement. Elle intervient généralement entre 45 et 55 ans et en général aux alentours de 50 ans.

La ménopause est un phénomène naturel. Elle survient lorsque les arrêtent leur sécrétion hormonale (œstrogènes et ) et la formation d'un chaque mois. On dit que la ménopause est véritablement "installée" lorsque les règles sont absentes depuis une année.

Les problèmes potentiels liés à la ménopause sont de deux types :

Comment expliquer la survenue de la ménopause ?

À sa naissance, chaque bébé-fille naît avec un stock limité de follicules ovariens. Pendant sa période dite "d'activité génitale" de la puberté à la ménopause, chaque femme présente des cycles menstruels au cours desquels la fécondation est possible.

Le cycle menstruel est composé de 2 phases séparées par l’.

La phase folliculaire prépare à l’ovulation. Au cours de cette phase, l’hormone folliculo-stimulante (FSH), fabriquée par l’, stimule les follicules ovariens pour qu’ils produisent un ovule mature. Elle favorise également la sécrétion par les follicules des estrogènes qui agissent sur l’épaississement de la utérine et la consistance de la .

L’ovulation est provoquée par une augmentation du taux d’hormone lutéinisante (pic de LH), sous l’action des estrogènes, entraînant la rupture du follicule et la libération de l’ovule mature.

La phase lutéale est la période située entre l’ovulation et l’apparition des règles. Après l’ovulation, le follicule transformé en corps jaune produit de la progestérone qui contribue à renforcer la muqueuse utérine en vue de la .

Si l’ovule n’est pas fécondé, le corps jaune s' et le taux de progestérone diminue brutalement dans un contexte de faible production d'estrogènes. En conséquence, la couche superficielle de la muqueuse utérine se détache et est éliminée. Ce sont les règles qui signent le début du cycle suivant. 

Cet enchaînement de cycles a lieu jusqu’à la fin de la réserve de follicules. Lorsqu'il n'y a plus de follicules ovariens, donc plus d'ovulation, les productions hormonales de progestérone puis d'estrogènes baissent et s'arrêtent. La préménopause est la conséquence de la baisse de la production de progestérone. Lorsque la production hormonale d'estrogènes cesse, la ménopause s'installe.

Vidéo : Mécanisme de survenue de la ménopause

[Cette animation 3D explique la fin du cycle menstruel des femmes et ses symptômes. Elle est réalisée par Blausen Medical.]

La ménopause est un événement naturel dans le processus du vieillissement de la femme. Elle marque la fin du cycle menstruel des femmes et de leur capacité à procréer.

Pendant les années de fertilité de la femme, des hormones telles que les œstrogènes et la fluctuent dans un cycle continu afin de préparer le corps féminin pour les , la conception et la grossesse.

Lorsque cette libération répétée d'hormones diminue, la ménopause commence. La ménopause survient naturellement, en général autour de 50 ans, ou plus précocement si elle est consécutive à une ablation des .

Les symptômes varient d'une femme à l'autre. Certaines en ont peu, voire aucun, tandis que d'autres en ont divers, d'intensité moyenne à grave. Les symptômes de la ménopause sont notamment l'absence de menstruations mensuelles, une sécheresse vaginale, des bouffées de chaleur et des sautes d'humeur.

En raison de la baisse du taux des œstrogènes, les femmes ménopausées ont un facteur de risque accru d'ostéoporose et de maladies cardiaques. Les patientes et leur médecin doivent discuter des risques et des avantages d'un traitement de substitution hormonal.

© Blausen Medical

Les symptômes lors de la ménopause

La ménopause s’accompagne fréquemment de troubles dits climatériques (symptômes qui accompagnent les modifications hormonales associées à l’arrêt de la fonction ovarienne) dont l’intensité varie selon les femmes. Ces symptômes sont dus à la carence hormonale en estrogènes et en . Ils ne sont pas systématiques et certaines femmes y échappent complètement.

Ces troubles climatériques sont :

  • des bouffées de chaleur ou bouffées vasomotrices (présentes chez sept femmes sur dix).

    Ces manifestations se traduisent par :

    • la survenue inconstante de frissons, de tremblements, d'une impression de malaise et de vertiges,
    • une brusque sensation de chaleur intense, montant du torse jusqu'à la face et au cou et suivie d'une rougeur,
    • des palpitations, des sueurs abondantes et des frissons, précédant un retour à la normale.

Brèves, les bouffées de chaleur durent rarement plus de quelques minutes. Elles peuvent être occasionnelles ou survenir plusieurs fois par heure.

Elles se manifestent surtout la nuit et perturbent le sommeil. Elles apparaissent également la journée : elles sont alors favorisées par la chaleur ambiante, la prise d'un repas, l'alcool, l'exercice et l'émotion.

Elles sont présentes pendant quelques mois, mais durent parfois pendant plusieurs années ;

Certains troubles climatériques comme les bouffées de chaleur, sueurs, fatigue... peuvent être transitoires, mais persistent parfois au cours de la ménopause. D'autres sont durables comme la sécheresse vaginale, les troubles urinaires.

Le diagnostic de la ménopause

Le diagnostic de la ménopause repose sur l'absence de règles depuis 12 mois chez une femme d'environ 50 ans. Aucun examen n'est, a priori, nécessaire dans ce cas.

En cas de doute, le médecin peut recourir au « test à la  ». Cela consiste à prescrire cette hormone 10 jours par mois, pendant trois mois d'affilée. S'il s'agit d'une ménopause, les règles ne réapparaissent pas.

Les dosages hormonaux sont le plus souvent inutiles car la prise en compte de l'âge et des symptômes cliniques suffisent.

Qu'appelle-ton ménopause précoce ?

On parle de ménopause précoce lorsque celle-ci survient avant l’âge de 40 ans. Celle-ci peut être spontanée (d'origine génétique) ou provoquée par un traitement :

  • chirurgie (ablation des par exemple),
  • chimiothérapie,
  • radiothérapie.

Dans ce cas, un traitement hormonal substitutif est prescrit en l'absence de contre-indication jusqu'à l'âge de 50 ans, pour éviter les complications.

  • Institut national de la santé et de la recherche médicale. Ménopause. Améliorer la sécurité d’utilisation des traitements hormonaux. Site internet : Inserm. Paris ; 2017 [consulté le 10 novembre 2020]
  • Collège National des Gynécologues et Obstétriciens Français. Ménopause. ECN 2016-2018. Éditions Elsevier Masson. Issy les Moulineaux (France)
  • Haute Autorité de santé (HAS). Intérêt des dosages hormonaux de FSH et LH chez les femmes à partir de 45 ans. Site internet : HAS. Saint-Denis La Plaine (France) ; 2005 [consulté le 10 novembre 2020]
  • Groupe d'Etude sur la Ménopause et le vieillissement hormonal. La ménopause. Site internet : GEMVi. Toulouse (France) : 2017 [consulté le 10 novembre 2020]
  • Haute Autorité de santé (HAS). Contraception chez la femme adulte en âge de procréer. Fiches mémo. Site internet : HAS. Saint-Denis La Plaine (France) ; 2017 [consulté le 10 novembre 2020]
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