Mal de tête (céphalée) : définition et causes

08 février 2021
De nombreuses personnes sont sujettes aux maux de tête ou céphalées. Il s'agit le plus souvent de céphalées de tension ou de migraines, sans gravité mais gênantes. Plus rarement, une autre maladie est en cause.

Les différents maux de tête

Douleurs, picotements, élancements ressentis au niveau du crâne... Voilà quelques qualificatifs généralement employés pour décrire le mal de tête.

Également appelé céphalée, le mal de tête correspond à toute plainte douloureuse centrée sur la région crânienne.

C'est un symtôme fréquent chez l'adulte, mais aussi chez l'enfant de moins de 15 ans.

En réalité, il n'existe pas un mais plusieurs types de maux de tête. Ils se distinguent selon :

  • le mode de survenue : le mal de tête peut apparaître brutalement ou s'installer progressivement ;
  • la localisation : la douleur se répand parfois dans toute la tête ou reste localisée (la moitié de la tête, par exemple) ;
  • l'intensité : le mal de tête est parfois ressenti comme une simple gêne ou comme une douleur intense, empêchant les activités habituelles. Cette douleur peut être continue (constante) ou (battante) ;
  • la circonstance de survenue : certains facteurs peuvent déclencher un mal de tête : pollution, prise de médicaments, consommation excessive d'alcool. Le mal de tête peut aussi s'aggraver à l'effort ;
  • la durée : les céphalées aiguës apparaissent et disparaissent rapidement ; les céphalées chroniques s'installent, en général, plus lentement et progressivement. Elles peuvent durer des semaines ou des mois (céphalées chroniques quotidiennes) ;
  • la céphalée peut être accompagnée par d'autres signes : fièvre, nausées et vomissements, perte de la sensibilité, engourdissement...

Les causes des maux de tête

Les causes des maux de tête sont variées, le plus souvent bénignes. Il en existe deux principales : la céphalée de tension et la migraine.

La céphalée de tension

Elle est la cause la plus fréquente des maux tête prolongés. Ses principaux symptômes ont les caractéristiques suivantes :

  • la douleur est continue, modérée et diffuse, elle dure depuis longtemps ;
  • elle n'est pas accompagnée de nausées ou de vomissements ;
  • les maux de tête ne s'aggravent pas à l'effort ;
  • en revanche, ils s'aggravent en période de stress et une amélioration est observée en période de détente ;
  • la douleur s'accompagne d'une impression de tête vide avec des difficultés de concentration ou au contraire de tête lourde ;
  • elle est souvent associée à une anxiété et à une contracture des muscles du cou.

La céphalée de tension chez l'adulte est peu intense et survient plutôt en fin de journée. Elle est souvent liée au stress, à la fatigue, à une tension psychologique, et associée parfois à de véritables crises migraineuses.

La migraine

Pour savoir si vous êtes confronté à une migraine, vous devez avoir eu au moins cinq crises et au cours de chaque crise, avoir présenté au moins deux de ces symptômes :

  • une douleur localisée d'un côté de la tête ;
  • une douleur lancinante ou (battante) ;
  • une douleur modérée ou sévère ;
  • une douleur exagérée par l'effort ou par les activités habituelles.

Et au moins un des symptômes suivants :

  • des nausées ou des vomissements ;
  • une intolérance à la lumière ( ) ou au bruit (phonophobie).

La migraine existe aussi chez l'enfant, mais elle est moins fréquente et différente de celle de l'adulte : les crises sont plus brèves et la douleur est le plus souvent frontale ou bilatérale (elle est unilatérale chez l'adulte). Elle s'accompagne de pâleur et de troubles digestifs (nausées et vomissements).

Les autres causes des maux de tête

Beaucoup plus rarement, les maux de tête peuvent être dus à d'autres problèmes de santé.

L'algie vasculaire de la face 

Il s'agit d'une céphalée sans cause retouvée caractérisée par des douleurs extrêmement sévères, d'un seul côté, au niveau de l'œil, du front ou de la tempe, évoluant par crises  d'une durée de 15 minutes à 3 heures et  survenant quotidiennement (1 à 8 crises par jour).

Du même côté, l'œil est rouge larmoyant, la paupière est enflée et tombante. Le nez peut également être congestionné et couler.

Entre les crises, la personne n'a pas de douleurs.

L’algie vasculaire de la face est peu fréquente, avec une forte prépondérance masculine.

Le mal de tête après une prise importante d'alcool

Les maux de tête surviennent au réveil et sont dus à :

  • la déshydratation par élimination excessive d'eau,
  • la toxicité de certains composants de l'alcool,
  • la perturbation du cycle su sommeil survenant lors d'une consommation importante d'alcool.

Le mal de tête au cours d'une maladie infectieuse

De nombreuses maladies infectieuses s'accompagnent de maux de tête : sinusite, grippe, mononucléose infectieuse et méningite qui est, dans ce cas, une situation d'urgence...

HTA et maux de tête

Lorsque l'hypertension artérielle est mal contrôlée, des maux de tête peuvent être présents.

Les maladies des yeux et les maux de tête

Le glaucome dû à une hypertension intra-oculaire peut être responsable de maux de tête, surtout autour de l'œil ainsi que de toubles de la vision.

La maladie de Horton

La maladie de Horton est une maladie chronique due à l'inflammation des artères temporales survenant chez les personnes âgées. Elle se traduit par des maux de tête surtout nocturnes et matinaux, une sensibilité anormale du cuir chevelu, une fatigue, etc. et des signes biologiques d'inflammation à la prise de sang.

 

Le mal de tête après prise de médicaments ou au cours d'une intoxication

Il s'agit :

Le mal de tête en cas de maladie intracrânienne ou de traumatisme crânien

Des maux de tête sont présents en cas de méningite, d'accident vasculaire cérébral ischémique ou hémorragique, de tumeur du cerveau ou des méninges qu'elle soit bénigne ou non.
Ils sont fréquents dans la semaine qui suit un traumatisme crânien et après une ponction lombaire.

Maux de tête : des situations d'urgence rares, à ne pas méconnaître

Même si cela est beaucoup plus rare, la survenue brutale ou inhabituelle d'un mal de tête peut relever d'une situation d'urgence qu'il faut connaître :

  • accident vasculaire cérébral (AVC) ;
  • (présence de sang dans les méninges constituées de trois membranes protégeant le cerveau, le cervelet, le tronc cérébral et la moelle épinière ;
  • hypertension intracrânienne (due à la présence d'une masse cérébrale) ;
  • méningite.

    • National Health Service (NHS). Headaches. Site internet : NHS. Londres ; 2018 [consulté le 8 février 2021]
    • Haute Autorité de santé (HAS). Céphalées chroniques quotidiennes : diagnostic, prise en charge et prévention. Site internet : HAS. Saint-Denis La Plaine (France) ; 2004 [consulté le 8 février 2021]
    • Société française d'études des migraines et céphalées. Migraine et céphalées. Site internet : SFEMC. France ; 2016 [consulté le 8 février 2021]
    • Collège des enseignants de neurologie. Céphalée aiguë et chronique chez l'adulte et l'enfant. ECN 2016-2018. Elsevier Masson 4 ème édition. Issy-les-Moulineaux (France)
    • Collège national des pédiatres universitaires. Collège national hospitalier et universitaire de chirurgie pédiatrique. ECN 2020-2021. Céphalées. Elsevier Masson 8ème édition. Issy-les-Moulineaux (France)