Définition et symptômes de la laryngite

27 novembre 2018
La laryngite est une inflammation du larynx due à un virus. Après un épisode de rhinopharyngite, les symptômes apparaissent : toux, voix enrouée et difficultés respiratoires. C'est une maladie généralement sans gravité.

Qu'est-ce que la laryngite de l'enfant ?

La laryngite de l'enfant (appelée aussi croup dans les pays anglosaxons) est une inflammation de la du larynx due, le plus souvent, à un virus. Divers virus peuvent être en cause, mais les virus parainfluenzae sont les plus fréquents.

Lors d'une laryngite, un œdème se forme dans le larynx, sous la rétrécissant la lumière laryngée. Les cordes vocales sont également enflammées, ce qui modifie les sons émis.

La laryngite survient toute l'année mais elle est plus fréquente en automne et en mai-juin lors de la période de pollinisation.

C'est une infection oto-rhino-laryngologique (ORL) courante chez l'enfant. La laryngite survient surtout entre 1 et 3 ans, et un peu plus souvent chez le garçon.

Voies aériennes supérieures

Schéma : voies aériennes supérieures
Anatomie du larynx

Le larynx est un organe en forme de tube constitué de cartilages. Il est situé dans le cou, entre le et la partie supérieure de la .

Il a trois fonctions :

  • il permet à l'air de passer dans la et les poumons ;
  • il se ferme, lors de la déglutition des aliments, grâce à son épiglotte (languette cartilagineuse qui bascule sur la ) pour que ces derniers ne passent pas dans les voies respiratoires (il prévient les inhalations par fausse-route) ;
  • il possède les cordes vocales qui produisent les sons.

Pourquoi les laryngites sont-elles plus fréquentes chez l'enfant que chez l'adulte ?

Ce phénomène s'explique par deux facteurs :

  • Chez l'enfant, le larynx est proportionnellement plus étroit  que chez l'adulte.
  • Par ailleurs, le tissu muqueux qui tapisse le larynx s'œdématie (gonfle) plus facilement chez le petit enfant.

Les symptômes de la laryngite de l'enfant

La laryngite fait suite, le plus souvent, à un épisode de rhinopharyngite avec une fièvre inférieure à 38,5 °C.

Un ou deux jours plus tard, l'enfant présente les premiers symptômes de laryngite qui s’installent progressivement, le plus souvent la nuit :

  • une voix enrouée ;
  • une toux rauque et « aboyante » ;
  • des difficultés respiratoires appelées dyspnée : progressivement, la respiration de l'enfant devient difficile et ralentie avec un bruit anormal. L'enfant a du mal à inspirer et un tirage respiratoire apparaît : les espaces au-dessus du , des clavicules voire entre les côtes se creusent de façon inhabituelle lorsqu'il inspire (c'est le tirage intercostal).

La toux et les difficultés respiratoires peuvent gêner l'enfant lorsqu'il mange, mais ne l'empêchent pas d'avaler normalement.

Des symptômes à ne pas confondre avec l’épiglottite

L'épiglottite est une atteinte de l'épiglotte due à la bactérie Haemophilus influenzae. Elle est devenue très rare grâce à la généralisation de la vaccination contre l'Haemophilus influenzae de type B. Elle atteint les enfants à partir de trois ans.

Le début de l'épiglottite est brutal avec une forte fièvre, supérieure à 39 °C et des difficultés à avaler et à inspirer. L'enfant ne peut plus avaler correctement sa salive, il bave et respire la bouche ouverte et reste assis.

Le danger, dans cette maladie, provient du risque d'obstruction totale du larynx.

N'allongez surtout pas l'enfant et laissez-le assis et appelez immédiatement le 15 ou le 112 depuis un téléphone fixe ou portable même bloqué ou sans crédit pour une prise en charge spécialisée.

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Sources
  • Collège national des pédiatres universitaires. Détresse respiratoire aiguë chez le nourrisson et l'enfant. Site internet : Université médicale virtuelle francophone. Nantes (France) ; 2014 [consulté le 8 mars 2018]
  • François M. Dyspnées laryngées de l'enfant. EMC - AKOS (Traité de Médecine) 2017;12(3):1-8 [Article 8-0080]
  • Société canadienne de pédiatrie. La prise en charge du croup en salle d'urgence. Site internet : cps.ca. Ottawa (Ontario) ; 2017 [consulté le 8 mars 2018]