Intolérance au lactose : définition et symptômes

23 septembre 2019
L’intolérance au lactose est un problème de digestion du sucre contenu dans le lait et ses produits dérivés. Elle provient d'un déficit de lactase. Le lactose, non transformé par la lactase, se retrouve au niveau de l’intestin où il fermente. Cela entraîne des symptômes digestifs inconfortables.

Intolérance au lactose : quelques définitions

Qu'appelle-t-on intolérance au lactose ?

L'intolérance au lactose est l'inconfort digestif dû à une consommation de lactose dépassant la capacité propre de la personne à digérer ce sucre présent dans le lait et ses produits dérivés.

Les personnes, qui ne produisent plus assez de lactase pour digérer correctement le lactose, souffrent d'intolérance au lactose.

Le lactose est digéré par la lactase intestinale

Le lactose est le principal sucre du lait. On ne le trouve d’ailleurs que dans le lait et ses produits dérivés.

Le lactose nécessite une enzyme, la lactase, pour être digéré. La lactase, normalement produite par l'intestin, décompose le lactose provenant de l'alimentation en deux autres sucres (glucose et galactose), qui peuvent être facilement absorbés par l’intestin.

Si la lactase est produite en quantité insuffisante, le lactose n’est pas complètement digéré et parvient dans le colon (gros intestin) où il est fermenté par des bactéries. Ce processus provoque la production de gaz (hydrogène, et méthane) dans le gros intestin et crée un appel d’eau dans l'intestin grêle. Il en découle une accélération du transit intestinal avec diarrhées, gaz et douleurs.

Le nourrisson ne souffre que très rarement de déficit en lactase. C’est après le maternel, ou l’arrêt du biberon, que l’activité de la lactase diminue progressivement. Et ce, dans des proportions très variables selon les individus. Certains adultes conservent une activité lactase proche de celle d'un nourrisson et d'autres ont un taux de lactase qui diminue beaucoup avec l'âge.

Il existe donc divers degrés d’intolérance au lactose selon la quantité de lactase encore produite par l’individu.

Le lactose fait partie des sucres pouvant être fermentés ou FODMAPs

Les FODMAPs sont des sucres (lactose, fructose présents dans les fruits, édulcorants comme le ...) dits fermentiscibles ("Fermentable Oligo-, Di-, and Monosccharides, And Polyols") pouvant être responsables de douleurs abdominales, ballonnements et gaz du fait de leur mauvaise absorption par le tube digestif et de la fermentation qu'ils entraînent.

Intolérance au lactose : les symptômes

L’importance des symptômes varie d’un individu à l’autre. Elle est fonction de l’activité lactase restante et de la quantité de lactose absorbée.

Composition moyenne en lactose de quelques produits laitiers, valeurs moyennes (CIQUAL)
Aliments Lactose (g/100 g)
Lait entier ou écrémé 4,6
Yaourt nature 4,4
Crème 3,4
Fromage blanc 5,3
Fromage fondu 4,9
Beurre 0,4
Fromages type "camenbert" traces

Les symptômes apparaissent le plus souvent entre 30 minutes et 2 heures après l'ingestion de la nourriture contenant le lactose.

Ils sont d'autant plus importants que le produit laitier est liquide et bu rapidement et que la quantité de lactose non digérée par la lactase est grande.

Il s'agit de symptômes digestifs :

  • excès de gaz et gargouillis intestinaux,
  • sensation de ballonnement abdominal,
  • crampes et douleurs abdominales,
  • diarrhée.
L'intolérance au lactose en France

En France, 30 à 50 % des adultes ont une digestion incomplète du lactose.

Les causes de l’intolérance au lactose

Les causes de l'intolérance au lactose ne sont pas les mêmes selon l'âge. Chez les nourrissons, elle reste rare.

Intolérance au lactose du nourrisson et de l'enfant

Il est tout à fait exceptionnel qu'un nourrisson soit déficient en lactase. Il s’agit alors d’une maladie rare : le déficit congénital en lactase.

Chez l’enfant, une intolérance passagère au lactose, après une gastro-entérite, une giardiase par exemple, est fréquente et cesse lors de la guérison de la intestinale.

Le déficit congénital en lactase est une .

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L'intolérance au lactose chez l'adulte

L’activité de la lactase entre la fin de l’enfance et l’âge adulte diminue progressivement. Cette diminution provient d’une adaptation normale à la diversification de l’alimentation, et non d’une maladie.

L'intolérance au lactose, qui se développe avec l’âge, touche une grande partie de la population adulte, à divers degrés. Pour la majorité des individus, le seuil de tolérance est cependant assez élevé pour qu’une consommation raisonnable de produits laitiers ne génère aucun symptôme digestif.

L’intolérance au lactose peut aussi être secondaire à une maladie de l’intestin grêle (maladie cœliaque, gastro-entérite, giardiase ou maladie de Crohn). Elle peut durer parfois plusieurs semaines, le temps que la intestinale guérisse.

L'intolérance au lactose ne doit pas être confondue avec le syndrome de l'intestin irritable, dont les symptômes sont similaires.

 

Ne pas confondre intolérance au lactose et allergie aux protéines du lait de vache

L'allergie est une perturbation du . L'allergie aux protéines de lait de vache, survenant le plus souvent chez le nourrisson et l'enfant, provoque des symptômes digestifs (douleurs abdominales, vomissements, diarrhée), mais aussi respiratoires ( nasale, toux, éternuements), et dermatologiques (urticaire, eczéma atopique).

Il n'existe pas d'allergie au lactose.

L’intolérance au lactose n’entraîne pas de risque de complications, contrairement à l’allergie aux protéines de lait.

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