Les symptômes et les causes de la gastro-entérite chez l'enfant

14 novembre 2019
La gastro-entérite est une infection du tube digestif, très fréquente chez l'enfant et le plus souvent d'origine virale (rotavirus...) Vomissements, diarrhée, douleurs abdominales et fièvre sont en général de courte durée, mais peuvent entraîner une déshydratation.

Qu'est-ce que la gastro-entérite ?

La gastro-entérite est une infection du tube digestif touchant les muqueuses qui tapissent la paroi de l'estomac, de l'intestin grêle et du côlon.

Cette infection est due à :

  • un virus dans la grande majorité des cas : le rotavirus, plus rarement un adénovirus... ;
  • une bactérie ayant contaminé les aliments, beaucoup moins fréquemment : un campylobacter, une salmonelle et plus rarement une shigella, un Escherichia coli entérohémorragique pouvant être à l'origine de complications hémorragiques... Cette contamination bactérienne est plus fréquente lors d'un séjour dans un pays dans lequel l'hygiène est plus faible ("turista" du voyageur) ;
  • un parasite tel que les giardias responsable d'une giardiase ;
  • un champignon (candida...) exceptionnellement.

Le rotavirus, un virus commun et contagieux

Le rotavirus est un virus universel des gastro-entérites chez les enfants de moins de cinq ans. D'autres virus peuvent être en cause (adénovirus...)

Contagieux, les virus sont responsables d'épidémies au sein des collectivités d'enfants (crèches, écoles...), surtout en hiver. Ils peuvent rester actifs sur les mains pendant quatre heures, et plusieurs jours, voire plusieurs semaines, sur les objets et les surfaces.

À quel âge les enfants sont-ils les plus sensibles à la gastro-entérite ?

La gastro-entérite de l'enfant atteint essentiellement les nourrissons de moins de deux ans, avec un pic maximum de fréquence entre six et douze mois.

Les symptômes de la gastro-entérite de l'enfant

La gastro-entérite associe un ou plusieurs des symptômes suivants :

  • une diarrhée : modification de la consistance des selles avec présence de selles molles ou liquides et augmentation de leur fréquence, à savoir trois selles par jour ou plus ;
  • d'éventuels maux de ventre à type de crampes ou maux d'estomac ;
  • des nausées, une perte d'appétit et des vomissements d'apparition brutale (les vomissements peuvent être absents ou peu nombreux) ;
  • de la fièvre, en général modérée, mais parfois supérieure à 39° C ;
  • et de la fatigue.

En général, l'évolution est favorable. Les vomissements durent un à deux jours tandis que la diarrhée peut persister une à deux semaines.

Cependant, la gastro-entérite chez l'enfant peut entraîner une déshydratation. Celle-ci survient d'autant plus rapidement que votre enfant est plus jeune.

Le surveille la fréquence des diarrhées aiguës en France

Le estime qu'environ 2 millions de personnes ont consulté un médecin généraliste pour une diarrhée aiguë durant la saison hivernale 2018/2019 :

  • dans 16,5 % des cas, il s'agissait d'enfants de moins de 5 ans ;
  • dans 17,3 % des cas, il s'agissait d'enfants entre 5 et 14 ans .

Comment la gastro-entérite se transmet-elle ?

La gastro-entérite peut survenir après :

  • un contact direct de l'enfant avec une personne déjà malade ;
  • l'ingestion d'aliments contaminés ou d'eau souillée ;
  • un contact avec des objets sur lesquels se sont déposées de fines particules de selles ou de vomissements de personnes malades.

Un enfant malade peut rester contagieux quelques jours après sa guérison apparente.

La vie de l'enfant en collectivité (école, crèche) favorise la transmission du virus.

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  • Santé publique France. Gastro-entérite virale. Site internet : Santé publique France. Saint Maurice (France) ; 2019 [consulté le 5 novembre 2019]
  • Réseau Sentinelles. Bilan annuel 2018. Site internet : Sentinelles. Paris ; 2019 [consulté le 5 novembre 2019]
  • Churgay C, Aftab Z, Gastroenteritis in Children : Diagnosis. Am Fam Physician. 2012;85(11):1059-1062
  • Société française de pédiatrie. Diarrhée aiguë du nourrisson et de l'enfant : recommandations d'experts. Site internet : SFP. Paris ; 2017 [consulté le 5 novembre 2019]