Les symptômes et les causes de la gastro-entérite chez l'enfant

La gastro-entérite est une infection du tube digestif, très fréquente chez l'enfant et le plus souvent d'origine virale (rotavirus...) Vomissements, diarrhée, douleurs abdominales et fièvre sont en général de courte durée, mais peuvent entraîner une déshydratation.

Qu'est-ce que la gastro-entérite ?

La gastro-entérite est une infection du tube digestif touchant les muqueuses qui tapissent la paroi de l'estomac, de l'intestin grêle et du côlon.

Cette infection est due à un virus, une bactérie, un parasite ou rarement un champignon.

Gastro-entérite virale, le plus souvent

Chez l'enfant, la gastro-entérite est due à un virus dans la grande majorité des cas : le rotavirus, plus rarement un adénovirus...

Le rotavirus, un virus commun et contagieux

Le rotavirus est un virus universel des gastro-entérites chez les enfants de moins de cinq ans. D'autres virus peuvent être en cause (adénovirus...)

Contagieux, les virus sont responsables d'épidémies au sein des collectivités d'enfants (crèches, écoles...), surtout en hiver. Ils peuvent rester actifs sur les mains pendant quatre heures, et plusieurs jours, voire plusieurs semaines, sur les objets et les surfaces.

Gastro-entérite bactérienne

Beaucoup moins fréquemment, une bactérie ayant contaminé les aliments peut être en cause : un campylobacter, une salmonelle et plus rarement une shigella, un Escherichia coli entérohémorragique à l'origine de complications hémorragiques...

Cette contamination bactérienne est plus fréquente en cas de restauration collective ou lors d'un séjour dans un pays dans lequel l'hygiène est plus faible  c'est la "turista" du voyageur.

Parasites et gastro-entérite de l'enfant

Chez l'enfant, un parasite unicellulaire, la giardia est responsable responsable d'une giardiase qui se traduit par une gastro-entérite.

Très fréquente, cette maladie est présente partout dans le monde, y compris dans les pays industrialisés. Toutefois, elle est plus courante dans les régions chaudes et humides. La giardiase atteint tous types de personnes mais elle est plus répandue chez les enfants.

Un champignon exceptionnellement

Un champignon tel que le candida...est exceptionnellement en cause.

À quel âge les enfants sont-ils les plus sensibles à la gastro-entérite ?

La gastro-entérite de l'enfant atteint essentiellement les nourrissons de moins de deux ans, avec un pic maximum de fréquence entre six et douze mois.

Les symptômes de la gastro-entérite de l'enfant

La gastro-entérite associe un ou plusieurs des symptômes suivants :

  • une diarrhée avec modification de la consistance des selles avec présence de selles molles ou liquides et augmentation de leur fréquence, à savoir trois selles par jour ou plus ;
  • des nausées, une perte d'appétit et des vomissements d'apparition brutale (les vomissements peuvent être absents ou peu nombreux) ;
  • d'éventuels maux de ventre à type de crampes ou maux d'estomac ;
  • de la fièvre, en général modérée, mais parfois supérieure à 39° C et de la fatigue.

En général, l'évolution est favorable rapidement. Les vomissements durent un à deux jours tandis que la diarrhée peut persister une à deux semaines.

Cependant, la gastro-entérite chez l'enfant peut entraîner une déshydratation. Celle-ci survient d'autant plus rapidement que votre enfant est plus jeune.

Le réseau Sentinelles surveille la fréquence des diarrhées aiguës en France

La saison  hivernale 2020/2021 a été caractérisée par une diminution des cas de  diarrhées aiguës vus  en consultation de médecine générale. Cette tendance à la diminution  observée durant la saison 2019/2020 dans le contexte de la de COVID-19 s’est poursuivie. Les gestes barrières et la diminution des interactions sociales ont contribué à une diminution de la circulation des microbes.

Moins d'un million de personnes ont consulté en médecine générale pour diarrhée aiguë.

  • dans 14,2 % des cas, il s'agissait d'enfants de moins de 5 ans ;
  • dans 17,3 % des cas, il s'agissait d'enfants entre 5 et 14 ans.

Comment la gastro-entérite se transmet-elle ?

La gastro-entérite est une maladie infectieuse. Le virus, la bactérie ou le parasite en cause se transmettent :

  • par contact direct de l'enfant avec une personne déjà malade ;
  • par l'ingestion d'aliments contaminés ou d'eau souillée : on parle de toxi-infection alimentaire ;
  • par contact avec des objets sur lesquels se sont déposées de fines particules de selles ou de vomissements de personnes malades.

Un enfant malade peut rester contagieux quelques jours après sa guérison apparente.

La vie de l'enfant en collectivité (école, crèche) favorise la transmission des microbes et plus particulièrement des virus.

Vidéo : La gastro-entérite de l'enfant

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Des ressources en langage « facile à lire et à comprendre » (FALC)

Consultez les informations en langage « facile à lire et à comprendre » (FALC) sur la gastro-entérite, ses symptômes et les traitements pour la soigner, en téléchargeant la bande dessinée La gastro-entérite (PDF), réalisée par l’association CoActis Santé dans le cadre de son projet SantéBD.

  • Churgay C, Aftab Z, Gastroenteritis in Children : Diagnosis. Am Fam Physician. 2012;85(11):1059-1062
  • Groupe Francophone d’Hépatologie-Gastroentérologie et Nutrition Pédiatrique. Diarrhée aiguë du nourrisson et de l'enfant : recommandations d'experts. Site internet : GFHGNP. Toulouse (France) ; 2017 [consulté le 14 février 2022]
  • Collégiale des universitaires en hépato-gastro-entérologie. Diarrhée aiguë et déshydratation chez le nourrisson, l'enfant et l'adulte. ECN 2018. 3e édition Elsevier-Masson
  • . Bilan annuel 2020. Site internet : Sentinelles. Paris ; 2021 [consulté le 14 février 2022]
  • Collège des universitaires de maladies infectieuses et tropicales. Diarrhées infectieuses de l'adulte et de l'enfant. ECN. Pilly 2020. Éditions Alinéa Plus
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