Les symptômes, les causes et l'évolution de la gastro-entérite

14 novembre 2019
La gastro-entérite aiguë est une inflammation de la muqueuse du tube digestif responsable de diarrhée et fréquemment de douleurs abdominales et vomissements. Elle est le plus souvent virale et alors très contagieuse. Elle peut être aussi bactérienne ou parasitaire.

Gastro-entérite de l'adulte : définition et symptômes

La gastro-entérite aiguë est une infection gastro-intestinale, due à divers virus, bactéries ou parasites. 

Après une période d' de 24 à 72 heures, la gastro-entérite se manifeste par une diarrhée aiguë d'apparition soudaine.

Cette diarrhée se caractérise par :

  • une augmentation de la fréquence des selles avec plus de trois selles en 24 heures,
  • une modification de leur consistance, les selles devenant molles ou liquides.

La diarrhée peut s'accompagner de :

Une forme plus grave de gastro-entérite

Un syndrome dysentérique se définit par des évacuations par l'anus de glaires et de sang pouvant être dissociées des selles. Il s'y associe habituellement des douleurs du bas-ventre et de l'anus.

Les causes de la gastro-entérite

Les symptômes de la gastro-entérite sont dus à une inflammation des muqueuses tapissant la paroi de l'intestin.

Cette inflammation est causée par :

  • généralement un virus (fréquemment un rotavirus ou un adénovirus). C'est la gastro-entérite virale qui sévit sous forme d'épidémies plutôt hivernales ;
  • mais parfois par une bactérie (E coli, Salmonelle, Shigella par exemple), c'est la gastro-entérite bactérienne. Elle est plus fréquente lors d'un séjour dans un pays où le niveau d'hygiène est moins élevé : c'est la diarrhée du voyageur ou « tourista » ou « turista », due le plus souvent à la bactérie Escherichia coli, Salmonella enterica ou encore Shigella dysenteriae. La diarrhée affecte jusqu'à 50 % des voyageurs lors d'un séjour de trois semaines ;
  • ou un parasite le plus souvent lors d'un voyage (parasitose intestinale causée par des amibes ou par le parasite intestinal Giardia, par exemple).
Il existe d'autres causes de diarrhée

La gastro-entérite est une diarrhée dite "aiguë" car elle dure moins de deux semaines.
Il existe d'autres causes de diarrhée :

  • Certains médicaments (antibiotiques, antiacides, colchicine, digitaliques, chimiothérapie anticancéreuse, anti inflammatoires par exemple) peuvent modifier le microbiote intestinale et provoquer une diarrhée aiguë sans fièvre qui cesse à l'arrêt du traitement.
  • En cas d'allergie alimentaire, une diarrhée aiguë peut survenir lors de la prise de l'aliment en cause. Le traitement repose sur l'éviction de l'aliment.
  • Une situation de stress peut parfois être responsable d'un épisode de diarrhée.
  • Une diarrhée peut marquer le début d'une maladie cœliaque, d'une maladie de Crohn ou d'une rectocolite hémorragique, mais dans ces maladies, la diarrhée ne cesse pas tant que la maladie n'est pas prise en charge.

Les modes de transmission de la gastro-entérite

La transmission des virus, bactéries ou parasites responsables de la gastro-entérite se fait par :

  • un contact direct entre une personne et une autre déjà malade ;
  • des aliments contaminés par une personne malade (pâtisseries, viande hachée, plats cuisinés, coquillages, produits laitiers non pasteurisés...) ou de l'eau souillée : on parle de toxi-infection alimentaire ;
  • un contact avec des objets sur lesquels se sont déposées de fines particules de selles de personnes malades.

La gastro-entérite est favorisée par la vie en collectivité et la restauration collective, ce qui explique la survenue d'importantes épidémies de gastro-entérites surtout virales.

L’évolution de la gastro-entérite

La gastro-entérite virale dure généralement moins de trois jours, guérit sans traitement et ne réapparaît pas à court terme.

La diarrhée bactérienne ou parasitaire nécessite un traitement antibiotique ou antiparasitaire et ne guérit souvent qu'aprèsune ou deux semaines d'évolution.

La diarrhée aiguë de l'adulte, surtout si elle est accompagnée de vomissements, peut entraîner des complications comme la déshydratation, surtout chez les personnes âgées ou les personnes qui ont une maladie chronique.

Le surveille la fréquence des diarrhées aiguës en France

Le estime que près de 4 millions de personnes ont consulté un médecin généraliste pour une diarrhée aiguë en 2017.
Parmi les personnes observées par le réseau :

  • 59 % d'entre elles étaient des adultes entre 15 ans et 59 ans ;
  • près de 9 % avaient 60 ans et plus.

  • Abrégé d'hépato-gastro-entérologie et de chirurgie digestive. Editions Elsevier-Masson -Septembre 2015. Diarrhée aiguë et déshydratation chez le nourrisson, l'enfant et l'adulte. Site internet : Société nationale française de gastro-entérologie. Paris ; 2015 [consulté le 7 juin 2019]
  • National Health Service (NHS). Diarrhoea. Site internet : NHS. Londres ; 2019 [consulté le 7 juin 2019]
  • Réseau Sentinelles. Bilan annuel 2017. Site internet : Sentinelles. Paris ; 2019 [consulté le 7 juin 2019]
  • Société nationale française de gastro-entérologie. Diarrhée aiguë. Site internet : SNFGE. Paris ; 2018 [consulté le 7 juin 2019]