Épilepsie : définition, causes, facteurs favorisants

17 juillet 2019
L’épilepsie est une maladie chronique caractérisée par la survenue de crises épileptiques. Ces crises traduisent un dérèglement soudain et transitoire de l’activité électrique du cerveau. Elles apparaissent sans cause identifiée, ou sont liées à une autre affection.

Qu'est-ce que l'épilepsie ?

L’épilepsie est une maladie chronique du cerveau associant différentes anomalies :

  • la survenue d'au moins une crise d'épilepsie (symptôme le plus impressionnant),
  • la présence d'une prédisposition cérébrale à générer ces crises d'épilepsie (anomalies électriques à l'électro-encéphalogramme, lésions du cerveau favorisant la survenue des crises d'épilepsie...),
  • des troubles associés variables (, psychologiques, sociaux...) pouvant survenir au cours de l'évolution de l'épilepsie.

La crise d'épilepsie se caractérise par des décharges brusques et excessives d’influx nerveux (signaux électriques) dans le cerveau, véritables "éclairs" parcourant de nombreux neurones. Ces décharges apparaissent dans la partie périphérique du cerveau (ou cortex). Deux phénomènes peuvent ensuite se produire :

  • Parfois, l’influx nerveux anormal reste localisé dans une zone cérébrale appelée "foyer épileptogène". Cela peut engendrer des symptômes très variés, concernant certaines parties du corps seulement (on parle d’épilepsie partielle).
  • Dans les autres cas, les décharges excessives diffusent à tous les neurones. Les symptômes de la maladie touchent alors l’ensemble du corps (épilepsie généralisée).

Il existe donc de nombreuses maladies épileptiques de gravité variable et définies en fonction de :

  • l'âge d’apparition des crises d'épilepsie,
  • leur cause sous-jacente,
  • la nature et la fréquence des crises épileptiques,
  • la réponse au traitement anti-épileptique.

L'activité des neurones

Cellule de base du système nerveux, le neurone peut recueillir des informations envoyées par le cerveau, en produire de nouvelles et les transmettre à d’autres neurones. Ces données prennent la forme de décharges électriques, ou , qui parcourent les nerfs. Lors d’une crise d’épilepsie, cette activité électrique augmente soudainement et de manière désordonnée. Le niveau d’activité au-delà duquel une crise se déclenche est nommé "seuil épileptogène". Ce palier, différent pour chaque individu, peut être maintenu élevé grâce à des traitements médicamenteux adaptés.

L'épilepsie en France

En France, environ 600 000 personnes ont une épilepsie, dont la moitié a moins de 20 ans.

L’épilepsie est plus fréquente chez les enfants et les personnes âgées.

Quelles sont les causes de l’épilepsie ?

Des situations particulières à l'origine d'une crise unique d'épilepsie

Une crise d'épilepsie peut survenir de façon ponctuelle et isolée, sans qu'il s'agisse d'une maladie épileptique :

Les causes de la maladie épileptique

L'épilepsie est une maladie plurifactorielle, mais il arrive qu'aucune cause ne soit trouvée. L'épilepsie est dite alors . C'est plus souvent le cas chez l’enfant que chez l'adulte.

Divers facteurs sont en cause dans la survenue d'une épilepsie :

  • une composante génétique : elle semble présente dans deux tiers des épilepsies. En dehors de certaines formes familiales dues à une anomalie d'un gène unique, l'épilepsie est le plus souvent en lien avec des anomalies concernant plusieurs gènes ;
  • des lésions du cerveau : tumeurs, accident vasculaire cérébral (AVC), hématome cérébral après la prise d’anticoagulants... ;
  • une maladie infectieuse du système nerveux (, méningite) ;
  • un traumatisme crânien (il n'y a pas de corrélation entre l’importance de celui-ci et la survenue d’une épilepsie) ;
  • une malformation cérébrale, liée par exemple à une sclérose tubéreuse de Bourneville (maladie héréditaire touchant la peau et le système nerveux) ;
  • une maladie systémique (ex. : lupus érythémateux disséminé) ;
  • un alcoolisme chronique ;
  • une anomalie du développement de certaines zones du cortex.
Les formes familiales rares d'épilepsie

Il existe des formes familiales rares d'épilepsie qui touchent peu de patients.

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L’épilepsie chez l’enfant

L'épilepsie revêt chez l'enfant des formes dont la gravité est très variable. Il peut s'agir :

  • de formes rares mais assez sévères, pouvant être associées à une composante génétique et/ou à une anomalie cérébrale :
    • le syndrome de West (crises épileptiques causant des spasmes musculaires et troubles du développement psychomoteur) et le syndrome de Dravet (épilepsie myoclonique sévère) qui apparaissent dès les premiers mois du nourrisson,
    • le syndrome de Lennox-Gastaut (absences et crises toniques), maladie cérébrale apparaissant entre 2 et 6 ans, qui ralentit le développement de l’enfant et provoque des troubles comportementaux et mentaux (ex. : retard mental) ;
  • d'une forme fréquente et bénigne : l’épilepsie-absence. Elle survient souvent entre 5 et 7 ans, plus particulièrement chez les filles. Cette maladie, qui présente sans doute une composante génétique, est aussi favorisée par les lumières intermittentes ou l’hyperventilation. Elle se manifeste par des absences de quelques dizaines de secondes, dont l’enfant n’a pas mémoire, et s’accompagne de modifications motrices très discrètes (myoclonies, automatismes, diminution du tonus musculaire). Ces crises peuvent se répéter de nombreuses fois au cours d’une même journée. Cette épilepsie disparaît souvent à l’adolescence ou chez l’adulte jeune.
Convulsions liée à un épisode fébrile

2 à 5% des enfants souffrent dans leurs années de vie de convulsions liées à un épisode fébrile. Il s'agit en général d'un épisode unique et bénin.

  • Institut national de la santé et de la recherche médicale (Inserm). Épilepsie. Site internet : Inserm. Paris 2018 [consulté le 26 mars 2019]
  • Organisation mondiale de la santé (OMS). Épilepsie – Aide-mémoire n° 999. Site internet : Organisation mondiale de la santé. Genève (Suisse) ; 2018 [consulté le 26 mars 2019]
  • Collège des enseignants en neurologie (CEN). Épilepsies de l'enfant et de l'adulte. Site internet : Collège des enseignants en neurologie. Chantepie (France) ; 2014 [consulté le 26 mars 2019]
  • Le Reste PJ, Biraben A. Étiologie des épilepsies. EMC (Elsevier Masson SAS, Paris) – Neurologie. 2011;17-044-C-90
  • Plouin P. Épilepsies de l’enfant. Rev Prat. 2012;62(10):1369-1414.