Définition et causes d'une douleur thoracique

13 novembre 2019
La douleur thoracique est fréquente. Chacun des éléments qui constituent le thorax peut en être à l'origine. Des maladies abdominales peuvent également être responsables de douleurs projetées dans le thorax. La gravité d'une douleur du thorax dépend de la pathologie en cause.

Qu’est-ce qu’une douleur thoracique ?

La douleur du thorax (ou douleur à la poitrine) est fréquente

La douleur thoracique désigne toute douleur ou toute sensation anormale et pénible localisée dans la zone du thorax. On parle également de douleur à la poitrine.

Cette douleur a des caractères différents selon la cause : elle peut être de survenue brutale ou chronique, localisée ou s'étendant plus largement, modérée ou intense...

La douleur thoracique est un motif fréquent de consultation et de passage aux urgences.

Chaque élément du thorax peut être en cause dans la survenue des douleurs thoraciques

Le thorax est formé d'une cage thoracique :

  • limitée par le rachis dorsal en arrière, le en avant, les clavicules, les côtes reliées par les muscles intercostaux ;
  • et fermée dans sa partie inférieure par le diaphragme, muscle en forme de coupole qui sépare le thorax de l'.

Cette cage thoracique contient des organes :

  • respiratoires : la , les bronches et les poumons entourés de la plèvre ;
  • cardiovasculaires : le cœur et des vaisseaux artériels et veineux ;
  • digestifs : l'œsophage.

Chaque organe du thorax peut en être à l'origine. Par ailleurs, certaines pathologies de l' peuvent se traduire par des douleurs projetées dans le thorax.

Pour faciliter la recherche de la maladie en cause, il est essentiel de reconnaître les douleurs liées à une situation d'urgence et, pour les autres, de savoir les décrire.

 

La cage thoracique

Schéma représentant la cage thoracique composée de la colonne vertébrale, des côtes, du sternum, des clavicules et des omoplates (cf. description détaillée ci-après)

La cage thoracique est la structure osseuse du thorax, situé au niveau de la poitrine. Elle protège les organes internes comme les poumons ou le cœur. Elle est composée de cinq types d’os.

La colonne vertébrale, aussi appelée rachis, est une ligne verticale osseuse située dans le dos. Elle débute dans la nuque et descend jusqu’aux fesses. Elle soutient l’arrière de la cage thoracique puisque c’est sur elles que sont fixées les côtes.

Les côtes sont des os plats et recourbés, placées à l’horizontal. Il y a douze paires de côtes dans la cage thoracique. Elles sont fixées dans le dos à la colonne vertébral, et au niveau de la poitrine au sternum.

Le sternum est un os plat. Il a la forme d’une amphore, avec une tête large, un cou étroit et un corps aussi large que la tête. Il est situé au milieu de la poitrine, entre les seins. Il s’arrête au niveau de l’abdomen.

La clavicule est un os plat, horizontal, situé au niveau de l’épaule. Il y a deux clavicules, une de chaque côté de la colonne vertébrale. Elles sont fixées sur la tête du sternum, et aux omoplates.

L’omoplate est un os plat, de forme triangulaire. Il y a deux omoplates, une de chaque côté de la cage thoracique. Elles sont situées sous les clavicules, avec lesquelles ils s’articulent. Elles sont placées derrière la cage thoracique, au niveau des aisselles.

 

Les causes des douleurs survenant au niveau du thorax

Une douleur thoracique peut avoir de multiples causes, nécessitant parfois des soins urgents. C'est pour cela qu'il est important de savoir s'il faut ou non consulter en urgence.

Les douleurs intercostales ou pariétales (au niveau de la paroi du thorax)

Ces douleurs sont fréquentes.

Il peut s'agir :

  • d'une atteinte des articulations entre les côtes et le , entre les clavicules et le , par exemple dans la spondylarthrite ankylosante ;
  • de douleurs des cartilages des côtes ;
  • de douleurs musculaires de la paroi du thorax ;
  • de névralgies intercostales provenant d'une arthrose de la colonne vertébrale ou d'un tassement vertébral dû à l'ostéoporose ;
  • d'un zona intercostal ;
  • d'une fracture de côte après un traumatisme...

Les douleurs à la poitrine d'origine cardiovasculaire

Les maladies en cause nécessitent des soins urgents :

Les douleurs thoraciques d'origine pulmonaire

La douleur peut être due à :

  • un pneumothorax (présence d'air entre les deux feuillets de la ) ;
  • une inflammation de la (pleurésie) ;
  • une infection pulmonaire ou pneumonie...

Les douleurs thoraciques d'origine digestive

Les douleurs de l'œsophage, lorsqu'il existe un reflux gastro-œsophagien, sont fréquentes.

Les douleurs abdominales projetées au niveau du thorax

Des organes situés sous le diaphragme, dans l' peuvent produire des douleurs remontant jusqu'au thorax :

Les douleurs thoraciques d'origine psychologique

Elles sont fréquentes dans la crise d'angoisse aiguë ou dans les états dépressifs, par exemple.

  • Collège des enseignants de cardiologie et maladies vasculaires. Douleur thoracique aiguë et chronique. Site internet : Université médicale virtuelle francophone. Nantes (France) ; 2012 [consulté le 8 novembre 2018]
  • Collège des enseignants de rhumatologie. Douleur thoracique aiguë. Site internet : Université médicale virtuelle francophone. Nantes (France) ; 2011 [consulté le 8 novembre 2018]
  • Staeger P, Meier F, Fishman D, Grosgurin O. La douleur thoracique. Rev Med Suisse. 2013;9:997-1004
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