Comprendre la dépression

22 juin 2020
La dépression (ou trouble dépressif) est une maladie psychique fréquente qui par ses troubles de l'humeur, perturbe fortement la vie quotidienne. De nombreux facteurs psychologiques, biologiques et environnementaux sont en cause dans sa survenue.

Qu’est-ce que la dépression ?

La dépression appelée dans le langage courant "dépression nerveuse" ne désigne pas un simple coup de déprime ou une tristesse passagère mais une véritable maladie psychique.

Elle se caractérise par des perturbations de l'humeur (tristesse, perte de plaisir). L'humeur dépressive entraîne une vision pessimiste du monde et de soi-même. Elle dure plus de deux semaines et retentit de manière importante sur la vie quotidienne (perte du sommeil, troubles de l'appétit et du désir sexuel, perte des performances intellectuelles, isolement...)

La volonté seule ne permet pas de s'en sortir. C'est pourquoi elle doit être soignée pour ne pas se compliquer ou devenir chronique.

"Se sentir déprimé" n'est pas toujours synonyme de dépression

Se sentir déprimer, manquer d'allant, avoir une baisse de moral, éprouver un mal-être ne sont pas une dépression véritable dans la mesure où ils surviennent en réaction à des évènements de vie et sont transitoires.

Pourquoi la dépression survient-elle ?

La dépression est le résultat de plusieurs mécanismes encore mal connus. On distingue divers facteurs favorisant sa survenue.

Des évènements de la vie en cause dans la survenue d'une dépression

Des situations et des événements de la vie, remontant parfois à l'enfance, peuvent favoriser la survenue d'une dépression :

  • relations perturbées avec les parents, traumatisme sexuel, expériences difficiles, etc ;
  • décès d'une personne proche. L'état de deuil est une réaction psychologique à la perte d'un être cher. Cette réaction douloureuse, mais "normale", peut cependant se compliquer d'un véritable épisode dépressif caractérisé ;
  • perte de son emploi ;
  • séparation ;
  • conflit familial  ou professionnel…

La présence d'une maladie chronique, d'un handicap, la dépendance à l'alcool, au tabac ou l'addiction à d'autres substances consommées pour apaiser des angoisses sont des facteurs favorisant la survenue d'une dépression.

Une vulnérabilité à déprimer d'origine génétique

Certaines personnes exposées à des événements difficiles ou à des problèmes de santé physique ne font pas de dépression et certains individus font une dépression sans motif apparent.

Cette vulnérabilité est en partie génétique. Ainsi, une personne dont l'un des parents a fait une dépression a deux à quatre fois plus de risque d'être dépressive au cours de sa vie. Certaines variations génétiques associées à cette vulnérabilité ont été identifiées.

Cependant, cette vulnérabilité ne s'exprime le plus souvent qu'en présence d'un vécu difficile (abandon, violences, abus sexuel...) dans le passé ou de facteurs environnementaux défavorables. Cette interaction entre les gènes et l'environnement est déterminante dans la compréhension du mode de survenue de la dépression.

Des facteurs neurobiologiques perturbés dans la dépression

Lors de troubles dépressifs, le fonctionnement du cerveau est perturbé. Les présentent des anomalies dans leur fabrication et leur régulation.

Les réponses physiologiques du système nerveux face au stress répété ou chronique sont également altérées.

Vidéo : La dépression et ses facteurs de risque

[Cette animation 3D explique le rôle des neurotransmetteurs chez les personnes souffrant de dépression. Elle est réalisée par Blausen Medical.]

L'encéphale est composé de 2 millions de cellules nerveuses interconnectées, appelées neurones. Afin qu'une personne puisse penser se déplacer ou ressentir, ces neurones doivent communiquer entre eux. C'est ce qu'ils font en envoyant et en recevant des messagers chimiques, appelés « neurotransmetteurs ».

Lorsqu'un neurotransmetteur est libéré à partir d'un neurone, il traverse une fente, ou synapse, et se lie à un récepteur situé sur un autre neurone, faisant ainsi passer le signal.

Contrairement à la mélancolie, la tristesse, voire le deuil, la dépression est un état dans lequel une personne ressent un chagrin écrasant et débilitant.

Les personnes dépressives peuvent avoir des difficultés à penser clairement, et être incapable d'avoir des activités normales. Elles peuvent se désintéresser de la nourriture et souffrir d'insomnie, ou bien au contraire, abuser de la nourriture et dormir trop. Les personnes atteintes de dépression peuvent même avoir des pensées suicidaires.

Bien que la dépression puisse être déclenchée par un évènement émotionnel de la vie d'une personne, on a lié une baisse des niveaux de l'un des neurotransmetteurs, la sérotonine, à la biologie de la dépression.

Il existe de nombreuses formes de dépression. Il est en conséquence important qu'une personne pouvant être dépressive consulte un médecin qui pourra diagnostiquer précisément la dépression et prescrire un traitement adapté.

© Blausen Medical

La fréquence de la dépression

La dépression est une des maladies psychiques les plus fréquentes. Elle survient à tout âge et elle est plus fréquente chez l'adulte.

En 2017, d'après le Baromètre santé, près d'une personne sur dix, âgées de 18 à 75 ans, a connu un épisode dépressif au cours des douze derniers mois. Après une stabilité observée entre 2005 et 2010, la fréquence de la dépression est en augmentation entre 2010 et 2017 et concerne davantage :

  • les femmes,
  • les personnes âgées de 35 à 44 ans,
  • les personnes au chômage,
  • les personnes déclarant de faibles revenus.

La dépression atteint également les enfants et plus fréquemment les adolescents. On estime que près de 8 % des adolescents entre 12 et 18 ans souffriraient d’une dépression.

Après l'accouchement : baby blues ou dépression du post-partum ?

Il est fréquent qu'après la naissance de son enfant, la maman présente des émotions vives marquées par un peu de tristesse et des pleurs incontrôlés : c'est le baby blues qui passe rapidement.
Cependant, certaines femmes présentent des troubles de l'humeur persistants et une dépression du post-partum s'installe. Une prise en charge rapide est nécessaire pour soigner la maman et lui permettre d'établir une relation de qualité avec son nourrisson.

Lire l'article "Après l'accouchement, le retour à la maison".

  • Haute Autorité de santé (HAS). Dépression de l’adolescent : repérage, diagnostic et prise en charge initiale. Site internet : HAS. Saint-Denis La Plaine (France) ; 2014 [consulté le 22 juin 2020]
  • Haute Autorité de Santé (HAS). Problèmes de repérage, mauvais usage des antidépresseurs : la dépression doit être mieux identifiée et traitée de façon personnalisée. Site internet : HAS. Saint-Denis La Plaine (France) ; 2017 [consulté le 22 juin 2020]
  • Institut national de la santé et de la recherche médicale. Dépression. Site internet : Inserm. Paris ; 2019 [consulté le 22 juin 2020]
  • Chevance A, Gaillard R. Éditorial. La dépression, du mal-être à la maladie. Bull Epidémiol Hebd. 2018;(32-33):636-7