Coqueluche : définition, transmission et symptômes

18 juillet 2018
La coqueluche est une maladie respiratoire due à une bactérie. Elle se transmet très facilement, par voie aérienne. Elle est responsable de quintes de toux fréquentes et prolongées. C'est une maladie grave lorsqu'elle survient chez les nourrissons et les personnes fragiles.

Qu’est-ce que la coqueluche ?

La coqueluche est une infection respiratoire due à une bactérie appelée Bordetella pertussis. Cette maladie très contagieuse provoque des quintes de toux, qui en l’absence de traitement, peuvent se prolonger pendant plusieurs semaines.

La maladie peut parfois devenir grave chez certaines personnes fragiles : femmes enceintes, personnes âgées, nourrissons de moins de six mois. Chez ces derniers, la coqueluche peut donner lieu à une hospitalisation, le séjour à l’hôpital étant systématique pour les bébés de moins de trois mois.

L’immunité contre la coqueluche n’est pas définitive

Il est possible de contracter la coqueluche plusieurs fois dans sa vie. En effet :

  • le fait d’avoir déjà eu la maladie donne une protection immunitaire qui s’affaiblit peu à peu au fil du temps ;
  • pour une protection optimale la vaccination contre la coqueluche nécessite plusieurs rappels.

Le nombre de cas de coqueluche en baisse grâce au vaccin

Le nombre de cas a très fortement baissé depuis l'introduction du vaccin contre la coqueluche. Cependant, à ce jour, la bactérie de la coqueluche continue de circuler au sein de la population, et la disparition complète de la maladie n’est pas envisageable actuellement.

D'après les résultats du réseau hospitalier pédiatrique d'analyse de la coqueluche Renacoq, le nombre de cas chez les moins de 17 ans a augmenté de 118 en 2007 à 472 en 2012, puis a amorcé une baisse. En 2016, 128 cas de coqueluche ont été confirmés chez les moins de 17 ans dont 32 % chez des nourrissons âgés de moins de 3 mois. Près de 90 % des enfants dont le carnet de santé a été analysé, n'avaient pas été vaccinés ou n'avaient pas fait le rappel du vaccin contre la coqueluche.

Les populations touchées sont les nourrissons non encore vaccinés et les adolescents et adultes qui ont perdu la protection contre cette maladie conférée par le vaccin.

Comment se transmet la coqueluche ?

La coqueluche est très contagieuse et on estime qu'une personne malade peut contaminer en moyenne 15 à 17 personnes. Cette contamination se fait par voie aérienne au contact du sujet malade par les gouttelettes provenant du nez ou de la bouche lors de la toux.

La contagiosité est maximale durant la première semaine de toux. Elle dure trois semaines en l’absence de traitement, mais seulement cinq jours après le début d’une antibiothérapie efficace.

La coqueluche se développe par petites épidémies, surtout à l’intérieur d’une même famille ou au sein de collectivités :

  • dans les pays où les enfants ne sont pas vaccinés, ils peuvent être atteints de coqueluche et se la transmettre entre eux ;
  • dans les pays comme la France, où les enfants sont vaccinés contre la coqueluche depuis des décennies, ce sont des adultes qui contaminent des nourrissons trop jeunes pour être vaccinés. Ils peuvent aussi infecter des adolescents ou d’autres adultes, qui ne sont plus immunisés par le vaccin ni par le fait d’avoir déjà développé la maladie.
La coqueluche est transmissible de la mère au nouveau-né

Une femme enceinte atteinte de coqueluche ne transmet pas la maladie au fœtus.

En revanche, si la maladie survient en fin de grossesse, la mère peut contaminer son bébé juste après sa naissance, par voie respiratoire.

Les symptômes de la coqueluche

Après contamination par la bactérie de la coqueluche, la période d', sans aucun symptôme, peut aller de sept jours à trois semaines. Généralement, elle est d’environ dix jours.

Ensuite un écoulement nasal (rhinite) apparaît. Il dure une à deux semaines, associé éventuellement à une fièvre très faible. Puis apparaît une toux, d’abord modérée.

Coqueluche : une toux caractéristique en quintes

La toux évolue rapidement vers des quintes de toux accompagnées de signes caractéristiques :

  • les accès de toux sont soudains, violents et répétés. Ils provoquent des spasmes (secousses) et la respiration devient difficile ;
  • le visage est bouffi, rouge ou bleuté ;
  • la toux peut causer un éclatement des petits vaisseaux situés autour des yeux. Ils forment alors comme de petites étoiles rouges, appelées "pétéchies" ;
  • des vomissements surviennent souvent, surtout après les quintes.

En fin de quinte de toux, le malade reprend sa respiration par une grande et longue inspiration, accompagnée de l’émission d’un son aigu (appelé "chant du coq"). Il émet avec difficulté un crachat clair et épais.

La toux de la coqueluche ne s’accompagne pas de fièvre ni d’autres signes respiratoires. Entre chaque quinte de toux, le malade n’a aucun symptôme.

Les quintes de toux sont plus fréquentes la nuit, surtout chez l’adolescent et l’adulte. Chez les femmes enceintes, elles provoquent parfois des contractions utérines.

En l'absence de traitement, les quintes de toux s’aggravent et durent quatre et six semaines. La toux régresse lentement pendant la phase de convalescence, qui peut durer une à plusieurs semaines.

Chez l'adulte, la coqueluche est souvent atypique

Chez l’adulte, la toux de la coqueluche ne présente pas toujours les signes caractéristiques de la maladie (absence de quintes, de reprise inspiratoire...) En présence d'une toux qui persiste et s’aggrave au-delà d’une semaine, la possibilité d'une coqueluche doit être évoquée.

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Sources
  • Institut national de recherche et de sécurité pour la prévention des accidents du travail et des maladies professionnelles (INRS). Bordetella pertussis, agent de la coqueluche. Site internet : INRS. Paris ; 2016 [consulté le 28 septembre 2017]
  • Institut national de la santé et de la recherche médicale. Coqueluche. Site internet : Inserm. Paris ; 2016 [consulté le 27 septembre 2017]
  • Santé publique France - InVS. Coqueluche. Site internet : Santé publique France. Saint Maurice (France) ; 2016 [consulté le 27 septembre 2017]
  • Collège national des pédiatres universitaires. Coqueluche. Site internet : Université médicale virtuelle francophone. Nantes (France) ; 2014 [consulté le 27 septembre 2017]