Reconnaître la constipation chez l’enfant

10 mai 2017
On parle de constipation lorsque la fréquence des selles est trop rare et en cas de difficultés à déféquer. Chez l’enfant, la constipation peut avoir plusieurs causes : un changement dans l’alimentation, dans le cadre de vie, la prise de certains médicaments…

Quand parle-t-on de constipation ?

On parle de constipation lorsque les selles ne progressent pas suffisamment rapidement dans le côlon (gros intestin), ce qui se traduit par :

  • des selles trop peu fréquentes,
  • des selles trop volumineuses ou trop dures responsables de difficultés de .

La fréquence normale des selles varie d’une personne à l’autre. Chez l’enfant, elle diminue à mesure qu’il grandit. En effet, son tube digestif étant de plus en plus long, le temps de transit des matières fécales  dans le côlon augmente. Généralement, un nourrisson émet au moins une selle non dure par jour et un enfant plus grand au moins trois selles de consistance normale par semaine.

Une constipation peut être évoquée lorsque :

  • le rythme habituel d'émission des selles est perturbé devenant anormalement allongé ;
  • les selles changent de consistance devenant plus dures.

La constipation peut être :

  • occasionnelle,
  • ou chronique si les symptômes persistent depuis plus de six mois. Cependant, même installée depuis longtemps, elle peut être enrayée grâce à des mesures diététiques et d'hygiène de vie et éventuellement grâce à des mesures thérapeutiques.

Comment se passe la digestion des aliments ?

Après une première digestion partielle dans l'estomac, les aliments arrivent dans l'intestin grêle. Au cours de cette progression, l'organisme absorbe la majorité des dont il a besoin. L'intestin grêle et le côlon font avancer les aliments en se contractant. Au cours de la digestion, la dégradation des aliments par la (ensemble des bactéries vivant normalement dans le tube digestif) entraîne une fermentation naturelle et la production de gaz. Les résidus des aliments digérés constituent les selles.

Le besoin de est déclenché par l'augmentation de la pression dans le rectum due à la présence de matières fécales. La contraction de côlon et des muscles abdominaux en permet l'expulsion.

Comment détecter ce problème chez l’enfant ?

Plusieurs signes peuvent indiquer une constipation. Restez vigilant si :

  • votre enfant produit des selles difficiles à éliminer : dures et petites ou volumineuses et responsables de douleurs lors de la ;
  • les selles sont tantôt liquides, tantôt dures : dans ce cas, il peut s’agir de ce que l’on appelle une "fausse diarrhée sur constipation" ;
  • votre enfant émet des selles tous les jours mais de manière insuffisante ;
  • il ressent le besoin d'aller à la selle mais ne parvient pas à déféquer ;
  • il passe régulièrement plusieurs jours sans avoir de selles normales ;
  • il manque d’appétit et présente des douleurs d’estomac, une sensation d'inconfort au niveau du ventre, des crampes abdominales et des ballonnements.
Les selles du nourrisson en cas d’allaitement

En général, un bébé nourri exclusivement au sein a des selles plutôt fréquentes, voire après chaque tétée. Cependant, certains bébés ne font qu'une selle tous les 8 à 14 jours.
Rassurez-vous : il n’y a rien de plus normal, tant que ses selles restent molles et que votre enfant n’a pas mal au ventre. Le lait maternel absorbé dans sa quasi totalité par le tube digestif du nourrisson ne laisse que très peu de résidus à évacuer par les selles, ce qui explique que les selles puissent être espacées.

En bref, si votre nourrisson que vous allaitez émet des selles peu fréquentes et s'il va bien par ailleurs, il n’y a pas lieu de modifier son alimentation ou de donner un traitement.

Les causes de la constipation chez l'enfant

La constipation de l’enfant est le plus souvent liée à l’alimentation, au stress ou à l’apprentissage de la propreté. Elle peut cependant être le symptôme d’une maladie plus grave, notamment chez les nourrissons.

De multiples raisons sans gravité expliquant la constipation de votre enfant

Dans la plupart des cas, la constipation de l’enfant est bénigne, due à un simple ralentissement du transit sans lésion de l’intestin ni maladie. C’est ce que l’on appelle la constipation fonctionnelle.

Celle-ci est notamment liée à :

  • un changement dans l’alimentation (modification de la formule de lait maternisé, introduction des solides, etc.) ;
  • des erreurs alimentaires : pas assez d’eau et de fibres, trop de calcium (produits laitiers exclusifs), erreurs de dilution dans la préparation des biberons ;
  • la prise de certains médicaments : antitussifs, épaississants, antispasmodiques… ;
  • un changement de cadre de vie ou de rythme de vie (mise en collectivité, vacances) ;
  • un stress émotionnel ou physique (arrivée d’un nouvel enfant dans la famille, intervention chirurgicale, etc.) ;
  • certaines habitudes : par exemple, si l’enfant se retient souvent parce qu’il n’aime pas utiliser les toilettes publiques (à cause du manque d’intimité, de propreté ou de papier toilette) ou parce qu’il ne veut pas quitter son jeu, etc. ;
  • une mauvaise installation de l’enfant : la nécessite une position propice au relâchement des sphincters. Un enfant trop grand sur un pot ou au contraire, un enfant qui a les jambes dans le vide sur un WC adulte peut être en difficulté. Il faut alors lui proposer une possibilité d’appui pour ses membres inférieurs ;
  • un apprentissage de la propreté mal conduit ou trop précoce.

Des causes rares mais sérieuses de constipation

Lorsqu’un enfant est constipé dès sa naissance ou pendant ses premières semaines de vie, d’autres explications sont possibles, notamment :

  • la maladie de Hirschsprung : maladie qui, à cause d’une absence de cellules nerveuses dans une partie du côlon, empêche les muscles d’expulser les selles ;
  • une malformation anale et de son ;
  • une maladie endocrinienne (hypothyroïdie) ou neurologique ;
  • une mucoviscidose ;
  • une intoxication au plomb ou saturnisme .

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Sources
  • Collège national des Professeurs de pédiatrie. Constipation chez l’enfant. Site internet : Campus de pédiatrie de l'Université médicale virtuelle francophone. Nantes (France) ; 2014 [consulter le 20 février 2017]
  • Maurage C. La constipation : une nouvelle maladie chronique ou un fait de société ? Med Ther Pediatr. 2006;9(2):123-30
  • Mouterde O. Traitements de la constipation du nourrisson et de l'enfant. Archives de pédiatrie. 2016;23(6):664-667
  • Reinberg O, Meyrat B-J, Vasseur Maurer S, Nydegger A. La constipation chez l'enfant. Rev Med Suisse 2011;7:225-226.