Sommaire : Cirrhose du foie

Les symptômes, le diagnostic et l’évolution de la cirrhose

La cirrhose du foie est souvent découverte au cours d’un examen clinique, alors qu’elle ne provoque pas encore de symptômes. Puis, lorsqu'elle évolue, des symptômes apparaissent. Un bilan incluant des analyses sanguines, des examens d’imagerie et une biopsie du foie confirme le diagnostic.

Les symptômes de la cirrhose

La cirrhose du foie est une maladie qui, pendant longtemps, n’entraîne ni symptôme ni douleur : c’est le stade de cirrhose compensée. Le diagnostic est souvent réalisé alors que le patient consulte pour un autre motif.

Parfois, des symptômes généraux conduisent à un bilan et au diagnostic. Il s'agit de :

En l'absence de prise en charge médicale précoce, la cirrhose évolue vers la décompensation et des symptômes en lien avec des complications apparaissent : vomissement sanglant, présence de sang dans les selles, dilaté, ictère (jaunisse)....

La recherche d'une cirrhose fait également partie du suivi des patients présentant une stéatose hépatique non alcoolique, une hépatite virale B chronique ou une hépatite C chronique.

Le diagnostic de la cirrhose

Le médecin traitant interroge son patient, recherche des facteurs de risque d'hépatite virale chronique : hépatite virale chronique B ou hépatite virale chronique C

Il évalue sa consommation d’alcool, de médicaments ou de substances toxiques pour le foie...

À l’examen, le médecin calcule son indice de masse corporelle et mesurer son tour de taille à la recherche :

Il recherche des signes cliniques évocateurs de cirrhose :

  • le foie est, dans certains cas, gros, dur, palpable sous le côtes à droite, mais il n'est pas douloureux ;
  • la peut être volumineuse, palpable elle aussi sous les côtes à gauche ;
  • la peau ou le blanc de l'œil ont une teinte un peu jaune (ictère) ;
  • les paumes des mains sont rouges, c’est l’érythrose palmaire et les ongles sont blancs ;
  • de petites étoiles rouges vasculaires sont visibles sur la peau (angiomes stellaires), particulièrement sur le thorax.

Lorsque le médecin traitant suspecte une cirrhose, il adresse le patient à un hépato-gastro-entérologue en ville ou à l’hôpital.

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Des examens permettent de confirmer le diagnostic de cirrhose.

Bilan sanguin

Le bilan biologique sanguin analyse le fonctionnement du foie et recherche une éventuelle hépatite C chronique ou une hépatite B chronique.

Examens complémentaires

Une échographie abdominale avec un du foie permet de préciser l’aspect du foie (contours irréguliers, anomalies de la structure) et de rechercher des signes d’hypertension veineuse portale.

Une endoscopie digestive haute est nécessaire dans certains cas pour rechercher d’éventuelles varices œsophagiennes.

Une biopsie du foie d'emblée ou parfois en deuxième intention en cas d'hépatite C chronique. Elle permet de poser le diagnostic de cirrhose et, dans certains cas, d’identifier sa cause.

En cas de l'hépatite C chronique, un dosage sanguin avec calcul d'un Score de hépatique (Score Fibrotest ou Fibromètre ou Hepascore) ou une mesure de l’élasticité et de la du foie (élastographie impulsionnelle ultrasonore ou Fibroscan) à l’aide d’un appareil à ultra-sons peuvent être réalisés. 

Ce bilan initial de la cirrhose sert à :

  • évaluer la sévérité de la cirrhose ;
  • identifier sa cause ;
  • rechercher d’éventuelles complications (d'autres examens comme un scanner, une IRM sont nécessaires) ;
  • diagnostiquer d’autres maladies pouvant compliquer la prise en charge ;
  • planifier le suivi au long cours.

La cirrhose, une affection de longue durée

Si vous souffrez d’une cirrhose, votre médecin traitant peut demander sa reconnaissance comme affection de longue durée (ALD). Les examens et les traitements en rapport avec votre maladie seront alors pris en charge à 100 %, sur la base des tarifs de remboursement de l’Assurance Maladie.

L’évolution de la cirrhose du foie

Ralentissement de l'évolution de la cirrhose

L’évolution de la cirrhose du foie vers la décompensation, stade où le foie n'est plus capable d'assurer pleinement ses fonctions, peut être retardée par :

Cirrhose : quelles complications ?

Plusieurs complications surviennent lors de la décompensation d’une cirrhose du foie.

Une ascite 

Du liquide clair s’accumule progressivement dans le . Le ventre augmente de volume et la paroi abdominale est tendue.

Un ictère 

La peau et le blanc des yeux deviennent jaunes et les urines sint foncées. C’est un signe d’aggravation de la maladie.

Des varices œsophagiennes

Elles se développent en raison de l’augmentation de la pression dans les veines en amont du foie (hypertension portale). La fréquence d’apparition de varices œsophagiennes s'accroît progressivement au cours de la maladie. Le risque lié à ces varices est hémorragique. Ces hémorragies digestives, dues à la rupture de varices œsophagiennes, sont d’autant plus fréquentes que la cirrhose évolue vers le stade de décompensation.
Elles peuvent se traduire par :

Des infections bactériennes

Elles surviennent en raison d'une déficience du  :

Une survenant lors d'une complication de la cirrhose (hémorragie, infection...).

Des troubles neurologiques

Des troubles de la conscience, de la personnalité et des anomalies neurologiques en rapport avec une hépatique due, en grande partie, à l'incapacité du foie à éliminer l'ammoniac produit par les bactéries du tube digestif.

Un cancer du foie

C’est une complication redoutée des cirrhoses anciennes (plus de 15 ans). Le diagnostic est le plus souvent posé lors de la transformation d’un nodule visible à l’échographie. Le scanner ou l’IRM montre que ce nodule est irrigué par de nombreux vaisseaux sanguins, et la biopsie du foie confirme la présence de cellules cancéreuses. Un suivi régulier (dosages sanguins de l'alpha-fœtoprotéine et échographies) permet de détecter précocement cette complication et de la traiter.

Vidéo : Le diagnostic et le traitement des varices œsophagiennes

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  • Société Nationale Française de Gastro-Entérologie. Stéatose hépatique non alcoolique. Site internet : SNFGE. Paris ; 2020 [consulté le 12 juin 2023]
  • Société Nationale Française de Gastro-Entérologie. Cirrhose. Site internet : SNFGE. Paris ; 2019 [consulté le 12 juin 2023]
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