Comprendre la cirrhose du foie

15 septembre 2017
La cirrhose est une maladie du foie qui endommage irréversiblement cet organe digestif. L’abus d’alcool en est la cause principale. Elle peut aussi survenir à la suite d’une hépatite virale chronique ou d’une maladie rare.

Qu’est-ce que la cirrhose du foie ?

La cirrhose est une maladie du foie constituée de lésions diffuses et irréversibles. Dans la cirrhose, l'inflammation chronique du foie détruit les cellules hépatiques, crée une encerclant des nodules anormaux formés par la régénération anarchique des cellules hépatiques détruites.

La cirrhose peut être stable ou évolutive. Dans ce dernier cas, le foie prend des contours irréguliers, devient dur et des complications apparaissent. La cirrhose ne peut pas régresser : une fois installée, elle est toujours définitive. Mais, l'aggravation de la cirrhose peut être stoppée et certaines complications évitées grâce à une prise en charge thérapeutique précoce.

La cirrhose a plusieurs conséquences :

  • le foie ne remplit plus ses fonctions normales : c'est l'insuffisance hépatocellulaire. Le foie perd ses fonctions vitales de fabrication (de triglycérides, du cholestérol...), de stockage (du glucose par exemple) et ne peut plus filtrer les substances contenues dans le sang ou secréter la ;
  • une augmentation de la pression à l’intérieur du système veineux portal (qui conduit le sang en provenance de l’appareil digestif jusqu’au foie) se développe : c’est l’hypertension portale. Elle favorise la formation, dans l’œsophage, de varices qui peuvent saigner ;
  • un cancer du foie peut survenir dans les 15 à 20 ans qui suivent la formation de la cirrhose.

En France, la cirrhose du foie affecte 2 à 3,3 personnes pour 1 000 habitants.

Elle provoque environ 15 000 décès par an et l’âge moyen du diagnostic est 55 ans.

L’appareil digestif

Schéma : appareil digestif (en coupe)
Le foie, un organe essentiel

C’est un organe associé au tube digestif. Il joue le rôle d’une vaste usine chimique, synthétisant et sécrétant la , utile à la digestion. Il intervient dans la fabrication des protides (ex : l’albumine), des glucides (ex : le glucose) et des lipides (ex : le cholestérol). Ces fonctions sont assurées par des cellules appelées . Lors d’une cirrhose du foie, ces cellules sont progressivement détruites et remplacées par de la .

Quelles sont les causes de la cirrhose du foie ?

Plus de 90 % des cas de cirrhose sont dus à 3 causes :

  • la consommation excessive et prolongée d’alcool est à l’origine de 50 à 75 % des cas de cirrhose ;
  • l’hépatite chronique virale, maladie du foie due à l’infection par des virus, est la seconde cause de cirrhose. L’hépatite C est impliquée dans 15 à 25 % des cas, contre 5 % pour l’hépatite B ;
  • la stéatohépatite non alcoolique (ou NASH : "Non Alcoolic Steato Hepatitis") survenant chez des patients présentant un syndrome métabolique. Ce syndrome associe divers troubles d'origine glucidique (diabète de type 2 avec résistance à l'), lipidique ou vasculaire associés à un surpoids ou une obésité.
    La stéatohépatite non alcoolique se traduit par une accumulation de graisses dans le foie (stéatose) associée à une inflammation du foie (hépatite) pouvant évoluer vers la puis la cirrhose. Elle n'est pas due à une consommation excessive d'alcool.

D’autres maladies, plus rares, sont impliquées dans 5 à 10 % des cas :

  • hémochromatose génétique due à perturbation du métabolisme du fer. Le fer s'accumule dans les organes et particulièrement au niveau du foie provoquant à long terme une puis une cirrhose,
  • maladies auto-immunes comme la cirrhose biliaire primitive. Cette détruit peu à peu les petits canaux du foie qui transportent la ...
Les cirrhoses reconnues comme maladies professionnelles

Une cirrhose faisant suite à une hépatite virale chronique peut être, dans des conditions très limitatives, reconnue comme maladie professionnelle (Tableau n° 45 du régime général : Infections d'origine professionnelle par les virus des hépatites).

Sources
  • Collégiale des universitaires en hépato-gastro-entérologie. Cirrhose et complications. Site internet : Université médicale virtuelle francophone. Nantes (France) ; 2009 [consulté le 13 septembre 2017]
  • Haute Autorité de santé (HAS). Guide affection de longue durée. Cirrhoses. Site internet : HAS. Saint-Denis La Plaine (France) ; 2008 [consulté le 13 septembre 2017]
  • Institut national de la santé et de la recherche médicale (Inserm). Cirrhose. Site internet : Inserm. Paris ; 2012 [consulté le 13 septembre 2017]
  • Société Nationale Française de Gastro-Entérologie. Association Française pour l'étude du foie. Diagnostic de la NASH. Site internet : SNFGE. Paris ; 2014 [consulté le 13 septembre 2017]