Comprendre la cervicalgie (douleur du cou)

16 décembre 2019
Les cervicalgies sont des douleurs vives siégeant au niveau du cou, disparaissant le plus souvent en quelques jours ou semaines. Elles sont souvent dues à une mauvaise posture, de l'arthrose ou un traumatisme du cou. Parfois, elles irradient vers un bras, on parle de névralgies cervicobrachiales.

Qu'est-ce qu'une cervicalgie ?

Cervicalgie : une douleur de la région postérieure du cou

La cervicalgie est une douleur présente à l'arrière du cou. Elle prend naissance au niveau d'un des éléments constituant le cou : muscles (torticolis), tendons,  ligaments, nerfs ... et reste localisée dans la région du cou.

Si la douleur diffuse dans l'épaule et/ou le bras, on parle de névralgie cervicobrachiale.

Les douleurs du cou sont fréquentes car la région cervicale est sans arrêt sollicitée dans son rôle de maintien de la tête et doit assurer une multitude de mouvements en relation avec le tronc, ne serait-ce que porter le regard vers l’objectif visuel.

La cervicalgie est aigue lorsqu'elle dure moins de 6 mois ; au-delà de cette durée, elle devient chronique.

Anatomie du cou

Le rachis cervical comporte 7 vertèbres cervicales qui forment un véritable pont osseux très mobile entre la tête et le thorax. Les vertèbres sont séparées par des disques cartilagineux et reliées entre elles par des ligaments et des tendons. La superposition des vertèbres permet la formation du canal rachidien, qui contient la moelle épinière.

Les muscles du cou qui entourent les vertèbres jouent un rôle essentiel à la fois dans le maintien des positions et dans la réalisation des mouvements.

                                               Le rachis cervical

Schéma représentant le rachis cervical, partie supérieure de la colonne vertébrale, située à l’arrière du cou

Douleurs du cou : quelles sont les causes ?

On distingue trois types de cervicalgies (douleurs du cou).

Les cervicalgies dites "communes" et le torticolis

On parle également de cervicalgies non spécifiques. Elles surviennent en dehors d'un traumatisme et en l'absence de maladie pouvant être à l'origine des douleurs.

Les facteurs responsables sont multiples : les activités professionnelles ou sportives, les mauvaises positions, l'arthrose, l'anxiété.

La fréquence des cervicalgies non spécifiques est estimée à 12 cas pour 1 000 habitants par an. Environ deux tiers de la population française sont concernés dans leur vie par un épisode douloureux du cou entraînant une raideur locale.

Parmi ces cervicalgies communes, on distingue :

Les cervicalgies posturales du jeune adulte

Elles sont favorisées par des attitudes prolongées en flexion, souvent liées à une posture inadaptée durant le travail ou les loisirs. Les douleurs touchent le plus souvent l'arrière du cou et irradient vers le milieu du dos et des épaules. Le cou peut toujours bouger.

Les cervicalgies du sujet plus âgé

Elles sont habituellement situées plus bas. Les douleurs peuvent être plus ou moins prolongées. La mobilité du cou est diminuée et souvent douloureuse. Les douleurs du cou sont généralement liées à l'arthrose cervicale.

Le torticolis

Cet épisode aigu débute brutalement et souvent la nuit. Il peut survenir, par exemple, à la suite d'un mouvement brusque ou d'une mauvaise position prise durant le sommeil.

Il se traduit par la survenue d'une contracture d'un ou de plusieurs muscles du cou (muscle sterno-cléido-mastoïdien, muscle trapèze). La douleur est vive, accompagnée d'une gêne importante dans les mouvements du cou et d'une attitude anormale de la tête et du cou en flexion et en rotation.

Les muscles du cou

Schéma anatomique du cou, face latérale, composé des muscles sterno-cléido-mastoïdien et trapèze, ainsi que des os hyoïdes, de la mastoïde, de la mandibule et des clavicules (cf. description détaillée ci-après)

Le cou est principalement composé de 2 muscles et de 4 os.

  • le muscle sterno-cléido-mastoïdien est un muscle vertical, situé entre la clavicule et la base de l’oreille.
  • le muscle trapèze, en forme de losange, recouvre la partie postérieure de la nuque, de l’épaule et le haut du dos.
  • la mastoïde est une protubérance osseuse, situé sous le crâne, à la base de l’oreille. Elle sert d’accroche pour le haut du muscle sterno-cléido-mastoïdien ;
  • la mandibule est la partie inférieure de la mâchoire. Elle constitue l’os du menton ;
  • l’os hyoïde est situé dans la partie antérieure du cou. Il est placé en-dessous de la base de la langue, sous la mandibule ;
  • les clavicules sont une paire d’os, situées sur le dessus des épaules, à la base du cou. Elles servent de point d’ancrage pour le bas du muscle sterno-cléido-mastoïdien.

 

Les cervicalgies dues à un traumatisme cervical : le "coup du lapin"

La situation la plus courante est le « coup du lapin » ou coup de fouet cervical, causé par une flexion brutale et rapide du cou, immédiatement suivi par une extension avec un étirement.

Ce traumatisme peut être dû à un choc arrière dans un véhicule ou lors d'un plongeon.  Mais tous les autres traumatismes touchant le rachis cervical peuvent être responsables de cervicalgies aiguës.

Les rares cervicalgies symptomatiques dues à une maladie

On parle de cervicalgie symptomatique quand la douleur révèle une maladie locale ou générale. Il s'agit de cas plus rares liés à une maladie inflammatoire (spondylarthrite ankylosante...), infectieuse ou à une tumeur, etc.

Vidéo : Anatomie du cou

© Blausen Medical

Cervicalgie : quels symptômes ?

La cervicalgie est une douleur située au niveau de la partie postérieure du cou. Cette douleur gêne les mouvements de la tête et irradie vers les épaules.

D’autres symptômes sont souvent présents :

  • des maux de tête ;
  • des sensations vertigineuses ;
  • de contracture des muscles du cou et d'une attitude anormale de la tête en cas de torticolis ;
  • une augmentation de la fatigabilité.

Dans un contexte traumatique (chute, coup du lapin, etc.), la cervicalgie peut être associée à d'autres troubles qui peuvent apparaître de façon décalée par rapport à l'accident :

La névralgie cervicobrachiale est une douleur, en général vive, d'un seul côté du cou, qui irradie dans l'épaule et le bras du même côté. La névralgie est due à l'irritation d'une , le plus souvent par une osseuse (liée à l'arthrose cervicale) ou plus rarement par une hernie discale.
Elle peut survenir après une cervicalgie ou d'emblée, parfois après un accident ou un effort. La névralgie cervicobrachiale doit amener à consulter afin d'en déterminer la cause et le traitement approprié.

La névralgie d'Arnold est une douleur, en général d'un seul côté du cou, qui part de la partie haute du cou et irradie dans la partie inférieure et postérieure du crâne appelée occiput. Elle est souvent déclenchée par l'extension et la rotation de la tête. Des sensations de brûlure ou des décharges électriques peuvent être perçues d'un seul côté de la région occipitale. Elle est due à un conflit entre la première et la deuxième vertèbre cervicale le plus souvent dû à l'arthrose.

  • Roux C-H, Bronsard N. Cervicalgie commune et névralgies cervicobrachiales. EMC - Appareil locomoteur 2016;11(2):1-17 [Article 15-831-A-10]
  • Haute Autorité de santé (HAS). Rééducation dans les cervicalgies non spécifiques sans atteinte neurologique. Site internet : HAS. Saint-Denis La Plaine (France) ; 2013 [consulté le 16 décembre 2019]
  • Collège des enseignants universitaires de médecine physique et de réadaptation. Rachialgies - Cervicalgies. Site internet : Cofemer. Montpellier (France) ; 2019 [consulté le 16 décembre 2019]