Cancer des voies aérodigestives supérieures (VADS) : définition et facteurs favorisants

27 juillet 2018
Le cancer des voies aérodigestives supérieures est une tumeur maligne située dans la partie haute des organes respiratoires et/ou digestifs (fosses nasales, sinus, bouche, pharynx et larynx). Son apparition est très souvent liée au tabagisme et/ou à une consommation importante d’alcool.

Qu’est-ce le cancer des voies aérodigestives supérieures ?

Le cancer des voies aérodigestives supérieures (VADS) est une de l'un des organes respiratoires ou digestifs situés au niveau de la tête ou du cou. On parle souvent de cancer ORL (otorhinolaryngologique).

Ce cancer peut prendre différentes formes. Dans 90 % des cas, il concerne les cellules de la couche superficielle d’une et prend le nom de carcinome épidermoïde.

Les cellules atteintes deviennent anormales : elles se multiplient de façon désordonnée, très vite, et constituent peu à peu une tumeur. En se développant, celle-ci détruit les tissus voisins et peut, à terme, compresser des organes. Des cellules cancéreuses peuvent ensuite se détacher de la tumeur et emprunter les vaisseaux lymphatiques ou sanguins pour aller envahir d’autres parties du corps :

  • les ganglions lymphatiques situés à proximité de la tumeur ;
  • des organes situés à distance : les poumons, les os, le foie ou le cerveau. Les tumeurs formées s’appellent des métastases.
Les chiffres des cancers des lèvres, bouche, et larynx

En France, le nombre de nouveaux cas de cancers des lèvres, bouche, et larynx était estimé à plus de 15 000 en 2017.

Actuellement, 75 % des nouveaux cas concernent les hommes plus touchés que les femmes par ces cancers. Cependant, on observe une tendance à la baisse chez l’homme et inversement une augmentation chez la femme dont la consommation tabagique est en hausse.

Les VADS, un rôle important pour la respiration, l’alimentation et la parole

Les voies aérodigestives supérieures comprennent différents organes pouvant être le siège d'un cancer. On rassemble ces organes en deux groupes.

Elles interviennent dans la déglutition et la digestion des aliments. Elles comprennent la cavité buccale (lèvres, langue, palais), les glandes salivaires et deux zones du pharynx :

  • celle située en arrière de la langue (oropharynx) ;
  • celle comprise dans le cou, entre l’oropharynx et le début de l’œsophage (ou hypopharynx).

Elles correspondent à la partie haute du système respiratoire et regroupent :

  • les fosses nasales ;
  • le pharynx ;
  • le larynx contenant les cordes vocales (organe permettant de parler) ;
  • les (tissus appartenant au et situés en arrière des fosses nasales, sur la partie supérieure du , appelée cavum ou nasopharynx) ;
  • les sinus.

Les sinus de la face

Schéma : les sinus de la face

Dans les VADS, on inclut aussi les amygdales palatines, qui contribuent également aux défenses immunitaires de l’organisme.

Enfin, les VADS se terminent par l’épiglotte (languette cartilagineuse qui ferme la lors de la déglutition, pour éviter que des aliments n’y pénètrent).

Les voies aérodigestives supérieures

Schéma : voies aériennes supérieures

Les facteurs favorisant les cancers des VADS

Deux éléments principaux contribuent à l’apparition d’un cancer des VADS : le tabagisme et la consommation d'alcool souvent associés.

Le tabagisme

Il est présent dans plus de 95 % des cas diagnostiqués, en raison des nombreuses substances chimiques cancérigènes qu’il contient. Tous les types de tabac fumé ou mâché peuvent être en cause. Le cannabis est également en cause et contient six fois plus de goudrons qu’une cigarette industrielle.

La consommation d’alcool

On la trouve dans plus de 90 % des cas de cancer des VADS.

Son effet néfaste est proportionnel aux doses d'alcool absorbées (quel que soit le type de boisson alcoolisée : bière, vin, apéritif...), mais toute consommation régulière, même faible, est à risque.

Associée au tabac et très fréquemment à une mauvaise hygiène bucco-dentaire, la consommation d'alcool multiplie considérablement les risques de cancer des voies aérodigestives supérieures. On estime par exemple que le risque de développer un cancer de la bouche peut être multiplié par 45 chez les grands consommateurs de tabac et d'alcool.

Autres facteurs en cause dans la survenue des cancers des VADS

Il s'agit :

  • de prédispositions génétiques ;
  • de germes comme le (lorsqu'il est présent de façon chronique dans la bouche ou sur le larynx) ou le virus d’Epstein-Barr, responsable de cancer du cavum dans les populations asiatiques et africaines ;
  • de l’exposition à des radiations ionisantes (utilisée pour traiter un cancer par exemple) ou aux rayons (soleil, cabines UV...), deux types de rayonnements pouvant causer notamment un cancer des lèvres ;
  • l'exposition à la poussière de bois, à l'amiante, au nickel, aux acides forts (acide chromique par exemple), au formaldéhyde... le plus souvent d'origine professionnelle.
Reconnaissance du cancer des VADS comme maladie professionnelle

Si vous pensez avoir subi une exposition professionnelle à un ou des agents cancérigènes, parlez-en à votre médecin traitant ou à votre médecin du travail.

Sources
  • Institut national du cancer. Les cancers des voies aérodigestives supérieures. Site internet : INCa. Boulogne Billancourt (France) ; 2018 [consulté le 24 juillet 2018]
  • Institut national du cancer (INCa). Réduire les risques de cancer. Alcool et tabac. Site internet : INCa. Boulogne Billancourt (France) ; 2016 [consulté le 24 juillet 2018]
  • Haute Autorité de santé (HAS). Guide ALD Cancer des voies aérodigestives supérieures. Site internet : HAS. La Plaine-Saint Denis (France) ; 2009 [consulté le 24 juillet 2018]