L'arthrose du genou (gonarthrose) : symptômes et diagnostic

29 juin 2021
Difficultés pour pratiquer un sport, marcher, monter et descendre les escaliers en raison de douleurs d'un genou ? Ces symptômes peuvent être dus à une arthrose du genou. Un examen médical et un bilan radiologique sont nécessaires.

Les symptômes de l'arthrose du genou

Le premier symptôme de l'arthrose du genou est la douleur du genou (gonalgie). Cette douleur mécanique apparaît ou s'aggrave quand la personne utilise son articulation (marche, piétinement, port de lourdes charges...) Elle n'est pas continue et elle est soulagée par le repos.

Le matin au réveil, l'articulation paraît enraidie et nécessite un court temps de dérouillage (moins de quinze minutes).

Selon le compartiment articulaire atteint par l'arthrose, les symptômes varient.

Symptômes en cas d'arthrose fémorotibiale

La douleur du genou (gonalgie) est diffuse. Elle survient pendant la marche, la montée et la descente des escaliers et lorsque la personne passe de la position assise à la position debout.

Elle est soulagée par le repos et ne réveille pas la nuit, sauf lors des changements de position.

Il existe des poussées inflammatoires pendant lesquelles le genou gonfle et la douleur s'intensifie, y compris la nuit. Ces poussées correspondent à une irritation de la membrane synoviale, en réaction à la libération de fragments cartilagineux dans l'articulation. Elles activent le processus de détérioration du cartilage.

L'évolution de l'arthrose fémoro-tibiale est variable selon chaque cas. Toutefois, elle est souvent lente, avec des périodes d'accalmie entrecoupée par des périodes de poussées douloureuses.

Symptômes en cas d'arthrose fémoropatellaire

La douleur (gonalgie) apparaît sur le devant du genou ou des deux genoux, souvent atteints simultanément. Elle est déclenchée par l'extension de la jambe.

Elle est plus importante lors de la descente des escaliers que lors de la montée. Elle est aussi présente lorsque la personne est assise de façon prolongée ou lorsqu'elle est agenouillée. Marcher sur un terrain plat fait peu souffrir, sauf lors d'épisodes douloureux ou en cas d' articulaire (gonflement du genou).

Lors de la marche, la personne peut avoir une sensation :

  • de blocage ou d'accrochage de la  ;
  • de dérobement de la jambe ;
  • de craquement du genou.

L'évolution est souvent aléatoire : les douleurs sont d'abord intermittentes, puis gênantes, en particulier pour la pratique d'un sport.

L'arthrose qui n'entraine pas de douleurs n'est pas traitée

Uune arthrose visible à la radiographie n’est pas forcément responsable de douleurs : c'est ce que les médecins appellent la dissociation "radio-clinique".

Dans ce cas, aucun traitement n'est nécessaire.

Le diagnostic de l'arthrose du genou

L'examen clinique du genou

Un examen clinique est réalisé par le médecin traitant qui peut être amené à demander un avis spécialisé auprès d'un rhumatologue ou d'un chirurgien orthopédique.

L'examen clinique consiste à :

  • évaluer la gêne ressentie et la limitation de l'autonomie :
    • distance de marche possible,
    • possibilité de monter et descendre les escaliers,
    • difficultés à s'accroupir ou à être à genoux,
    • difficultés à sortir d'une voiture,
    • difficultés à l'habillage,
    • retentissement sur l'activité sexuelle...
  • identifier les mouvements qui réveillent la douleur : marche, piétinement, station debout, descente d'escaliers... ;
  • évaluer, debout et à la marche, les déviations d'axes des jambes, le positionnement du bassin ;
  • apprécier la mobilité du genou.

L'examen médical de la hanche se pratique :

  • debout, pendant que la personne marche pour repérer une boiterie, une attitude anormale, une déviation d'une jambe (genu varum ou genu valgum), un dérobement ou un lâchage du genou,
  • puis, en position allongée pour rechercher :
    • une déformation du genou,
    • un épanchement dans l'articulation, 
    • une diminution de la mobilité du genou ou une mobilité anormale,
    • l'existence d'un kyste poplité à l'arrière du genou (poche formée par la membrane synoviale pouvant se rompre dans le mollet)...

Cet examen permet aussi d‘éliminer les autres pathologies du genou ou une arthrose de la hanche (qui peut se traduire par des douleurs projetées au niveau du genou).

Les axes des jambes

Schéma représentant deux déviations de l’axe de la jambe : le genou varum, où les jambes sont déviées vers l’intérieur et le genou valgum, où les jambes sont déviées vers l’extérieur

Images d'arthrose sur les radiographies du genou

Des radiographies du genou confirment le diagnostic de l'arthrose du genou :

  • diminution de l'espace entre les deux extrémités osseuses, du fait de l'amincissement du cartilage ;
  • densification de l'os sous chondral avec présence de géodes, os sur lequel repose le cartilage ;
  • prolifération d'os ou excroissances osseuses appelées ostéophytes.

Elles précisent :

  • la nature de l'arthrose : elle est soit primitive, liée au vieillissement articulaire, soit secondaire à une cause, le plus souvent traumatique ;
  • sa localisation : arthrose fémoropatellaire, fémorotibiale ou association des deux localisations.

L’analyse radiologique étudie également l’axe des jambes à la recherche d’une déviation.

D'autres examens sont rarement nécessaires.

Vidéo : Les symptômes de l'arthrose du genou

[Cette animation 3D explique le fonctionnement des articulations et leur détérioriation chez les personnes atteintes d'arthrose. Elle est réalisée par Blausen Medical.]

Afin de comprendre les changements qui se produisent dans les articulations d'une personne atteinte d'arthrose, il est nécessaire de comprendre tout d'abord le fonctionnement des articulations.

Les deux principaux os du genou sont le fémur et le tibia. Dans une articulation du genou normale, les surfaces articulaires de ces deux os sont recouvertes de cartilage, une substance lisse et résistante qui amortit les chocs entre les os. L'articulation est également entourée de liquide synovial, qui participe à la mobilité articulaire.

Chez les personnes atteintes d'arthrose, la destruction chronique dégénérative des cartilages se traduit par un affleurement des os entre eux, une destruction des os, une inflammation et une douleur.

L'arthrose peut affecter une quelconque articulation du corps et se rencontre couramment dans le cou, le dos et les hanches. Sa cause demeure inconnue, mais le vieillissement joue un rôle important dans le développement de cette maladie.

© Pulsations Multimedia « Allô Docteurs »

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  • Haute Autorité de Santé (HAS). Prise en charge de l'arthrose : le paracétamol en première intention. Actualités et pratiques n°57. Site internet : HAS. Saint-Denis La Plaine (France) ; 2014 [consulté le 28 juin 2021]