L'appendicite aiguë : symptômes, diagnostic et évolution

12 mai 2017
Une appendicite aiguë se manifeste par des symptômes tels que des douleurs abdominales, de la fièvre ou des troubles digestifs. Pour poser le diagnostic, le médecin complète son examen clinique par des examens : analyse de sang, échographie et parfois scanner.

Les symptômes de l'appendicite aiguë

Une douleur abdominale

La douleur se situe classiquement au niveau de la droite (en bas à droite du nombril). Mais elle peut avoir d’autres localisations en fonction de la situation de l’appendice : gauche, région sous-hépatique (sous le foie), région pelvienne... L’intensité de la douleur, qui s’apparente à une torsion ou à une crampe, augmente progressivement pendant les 24 premières heures.

Une fièvre peu élevée

Une température comprise entre 37,5 °C et 38,5 °C est présente dans environ 60 % des cas.

Des signes digestifs variables

Les signes digestifs les plus fréquents sont les nausées, présentes dans 50 % des cas. Des vomissements, une constipation inhabituelle, peuvent exister dans un tiers des cas.

Les différentes régions de l’abdomen

Schéma : les différentes régions de l'abdomen

Le diagnostic de l’appendicite aiguë

En présence de ces symptômes, une consultation médicale est nécessaire.
Le médecin traitant :

  • réalise un examen clinique destiné à préciser le diagnostic ;
  • prescrit des examens sanguins à la recherche de signes d’infection (augmentation de certains globules blancs, CRP élevée...) ;
  • demande des examens complémentaires, comme une échographie de l’abdomen ou, dans un deuxième temps un scanner abdomino-pelvien si les examens précédents sont insuffisamment évocateurs.

Si le diagnostic de l’appendicite est posé, une hospitalisation est nécessaire en vue d’une intervention chirurgicale (appendicectomie).

En cas de doute, le médecin peut proposer une surveillance à domicile ou une hospitalisation pour suivre l’évolution des symptômes, préciser le diagnostic et éviter une intervention inutile.
En effet, d’autres phénomènes peuvent causer des douleurs au niveau de la droite : gastro-entérite virale chez l’enfant, lésion de la trompe de Fallope ou de l’ovaire chez la femme (kyste de l’ovaire par exemple), endométriose, maladie de l’intestin, pyélonéphrite aiguë… L’évolution des symptômes et la réalisation d’autres examens permettent donc de préciser le diagnostic.

Un diagnostic parfois difficile

Selon l’âge ou l’état physiologique, l’appendicite peut être atypique et prendre d’autres formes :

  • chez l’enfant de moins de trois ans, insomnie, agitation, diarrhée, perte d’appétit et fièvre élevée sont parfois au premier plan ;
  • chez la personne âgée, comme la douleur est souvent moins marquée, le diagnostic peut se faire au stade d’abcès ;
  • chez la femme enceinte, à partir du second trimestre, l’appendice est repoussé par l’utérus et les douleurs peuvent être confondues avec une atteinte de la vésicule biliaire. Dans ce cas, l’échographie apporte une aide essentielle au diagnostic.

Les évolutions possibles

L’appendicectomie (retrait ou ablation de l’appendice) permet la guérison.

Les complications post-opératoires sont rares : infection post opératoire (abcès de paroi, abcès intra-abdominal ou péritonite), hématome de la paroi abdominale, syndrome occlusif avec difficulté à la reprise du transit (absence d’émission de gaz et de selles), phlébite, embolie pulmonaire

Lorsque le traitement chirurgical n'est pas assez précoce, l’appendicite peut se compliquer en :

  • abcès appendiculaire : une cavité remplie de pus se forme au niveau de l’appendice. La fièvre est alors très élevée et l’état général altéré. L’abcès doit être drainé très rapidement.
  • péritonite : l’abcès se rompt dans le (membrane qui entoure les organes abdominaux). La douleur augmente et s’étend à tout l’abdomen et l'état général s'altère (fièvre élevée, grande fatigue). L’examen clinique retrouve souvent des signes typiques d’atteinte du ( très douloureux et dur à la palpation). Un traitement chirurgical doit être pratiqué en urgence.
Sources
  • Haute Autorité de santé (HAS). Appendicectomie. Eléments décisionnels pour une indication pertinente. Site internet : HAS. Saint-Denis La Plaine (France) ; 2012 [consulté le 28 novembre 2016]
  • Montali I, Von FLüe M. L’appendicite aiguë aujourd’hui. Forum Med Suisse. 2008;8(24):451-55.
  • Collège national hospitalier et universitaire de chirurgie pédiatrique. Appendicite de l’enfant. Site internet : Collège national hospitalier et universitaire de chirurgie pédiatrique. Paris ; 2014 [consulté le 28 novembre 2016]
  • Collège français des Pathologistes. Appendicite de l'enfant et de l'adulte. Site internet : Université Médicale Virtuelle Francophone. Nantes (France) ; 2014 [consulté le 28 novembre 2016]