L'appendicite aiguë : symptômes, diagnostic et évolution

08 juillet 2021
Une appendicite se manifeste par des symptômes tels que des douleurs abdominales, de la fièvre ou des troubles digestifs. Pour poser le diagnostic, le médecin complète son examen clinique par des examens : analyse de sang, échographie et parfois scanner.

Les symptômes de l'appendicite aiguë

Appendicite : une douleur abdominale pratiquement toujours présente

La douleur de l'appendicite débute d'emblée dans la droite (en bas à droite du nombril) ou est d'abord ressentie autour de l'ombilic ou même dans la région épigastrique. Elle devient continue et se déplace de l'épigastre dans la droite.

L’intensité de la douleur, qui s’apparente à une torsion ou à une crampe, augmente progressivement pendant les 24 premières heures. Cette douleur est souvent forte et continue, mais reste localisée dans le bas du ventre à droite. Elle oblige la personne à rester immobile les jambes pliées. La douleur est augmentée par la toux et les mouvements de la cuisse droite.

Si l'appendice n'est pas à sa position normale (appendice ectopique), les douleurs ne sont pas dans la droite, mais, elles sont, selon l'emplacement de l'appendice, plus hautes, plus à gauche ou plus basses dans la région pelvienne.

Une fièvre peu élevée

Une température comprise entre 37,5 °C et 38,5 °C est présente dans environ 60 % des cas.

Des symptômes digestifs en cas d'appendicite

Les signes digestifs les plus fréquents sont :

  • une perte d'appétit,
  • des nausées, présentes dans 50 % des cas voire des vomissements,
  • une constipation inhabituelle dans un tiers des cas ou plus rarement une diarrhée.

La langue peut être recouverte d'un enduit blanc et l'haleine est parfois désagréable.

Les différentes régions de l’abdomen

Schéma représentant les différentes zones de l’abdomen : la région épigastrique ; la région ombilicale ; la région pelvienne ; et la paire de fosses iliaques (cf. description détaillée ci-après)

L’abdomen est composé de 5 régions distinctes :

  1. La région épigastrique, située en-dessous de la poitrine, entre les côtes.
  2. La région ombilicale, située au niveau du nombril, au centre de l’abdomen.
  3. La région pelvienne, située sous le nombril et au-dessus de l’entrejambe.
  4. La fosse iliaque gauche, située à gauche de la région pelvienne, au-dessus de la jambe gauche.
  5. La fosse iliaque droite, située à droite de la région pelvienne, au-dessus de la jambe droite. Cette zone est douloureuse en cas d’appendicite.

Le diagnostic de l’appendicite aiguë

En présence de ces symptômes, une consultation médicale est nécessaire.

L'examen médical

Le médecin traitant réalise un examen clinique : il palpe l' à la recherche d'une douleur provoquée dans le bas de l' à droite.

Les examens en vue du diagnostic d'appendicite

La bandelette urinaire et l'analyse des urines

Lors de la consultation, le médecin traitant doit éliminer une cystite, qui pourrait être responsable de douleurs abdominales. Pour cela, il réalise le test de la bandelette urinaire qui recherche la présence de leucocytes (globules blancs) et de produits lors d'une infection urinaire. Lorsque la bandelette est positive (en faveur d'une infection), le médecin traitant prescrit un examen cytobactériologique des urines (ECBU).

La prise de sang

Le médecin traitant prescrit des examens sanguins à la recherche de signes d’infection :

  • augmentation des globules blancs (plus de 10 000 globules blancs par mm 3 ), avec une augmentation important des globules blancs de type polynucléaires neutrophiles (ils représentent 75 % à 90 %des globules blancs);
  • une protéine C-réactive ou CRP anormalement élevée.

Les examens radiologiques à la recherce d'une appendicite

Le médecin demande des examens complémentaires, comme une échographie de l’abdomen ou, dans un deuxième temps un scanner abdomino-pelvien si les examens précédents sont insuffisamment évocateurs ou en présence d'une appendicite compliquée.

Quelle décision après les examens ?

Si le diagnostic de l’appendicite est posé sur un ensemble d'éléments évocateurs, une hospitalisation est nécessaire en vue d’une intervention chirurgicale (appendicectomie).

En cas de doute, le médecin peut proposer une surveillance à domicile ou une hospitalisation pour suivre l’évolution des symptômes, préciser le diagnostic et éviter une intervention inutile.
En effet, d’autres maladies peuvent causer des douleurs au niveau de la droite :

L’évolution des symptômes et la réalisation des différents examens permettent donc de préciser le diagnostic.

Un diagnostic d'appendicite parfois difficile

L’appendicite peut être atypique et prendre d’autres formes :

  • chez l’enfant de moins de trois ans, insomnie, agitation, diarrhée, perte d’appétit et fièvre élevée sont parfois au premier plan ;
  • chez la personne âgée, comme la douleur abdominale est souvent moins marquée, le diagnostic peut se faire au stade d’abcès appendiculaire ;
  • chez la femme enceinte, à partir du second trimestre, l’appendice est repoussé par l’utérus et les douleurs peuvent être confondues avec une colique hépatique. Dans ce cas, l’échographie apporte une aide essentielle au diagnostic ;
  • lorsque l'appendice est anormalement placé :
    • appendice en position pelvienne : la douleur est située au centre dans le bas du ventre,
    • appendice sous hépatique : la douleur située sous le foie peut évoquer une cholécystite,
    • appendice derrière le cæcum : les douleurs sont plutôt au niveau de la région lombaire droite,
    • appendicite au milieu du colon : les douleurs sont situées au milieu du ventre avec souvent des symptômes d' .

L'évolution de l'appendicite

Après appendicectomie

L’appendicectomie (retrait ou ablation de l’appendice) permet la guérison.

Les complications post-opératoires sont rares :

  • infection post opératoire (abcès de paroi, abcès intra-abdominal ou péritonite),
  • hématome de la paroi abdominale,
  • syndrome occlusif avec difficulté à la reprise du transit (absence d’émission de gaz et de selles),
  • phlébite,
  • embolie pulmonaire

Complications de l'appendicite en cas de retard de traitement

Lorsque le traitement chirurgical n'est pas assez précoce, l’appendicite peut se compliquer en :

  • abcès appendiculaire : une cavité remplie de pus se forme au niveau de l’appendice. La fièvre est alors très élevée et l’état général altéré. L’abcès doit être drainé très rapidement.
  • péritonite : l’abcès se rompt dans le (membrane qui entoure les organes abdominaux). La douleur augmente et s’étend à tout l’abdomen et l'état général s'altère (fièvre élevée, grande fatigue). L’examen clinique retrouve souvent des signes typiques d’atteinte du ( très douloureux et dur à la palpation). Un traitement chirurgical doit être pratiqué en urgence.

  • Haute Autorité de santé (HAS). Appendicectomie. Eléments décisionnels pour une indication pertinente. Site internet : HAS. Saint-Denis La Plaine (France) ; 2012 [consulté le 8 juillet 2021]
  • Collégiale des universitaires en hépato-gastro-entérologie. Appendicite de l’enfant et de l'adulte. ECN 2018. 4ème édition Elsevier Masson. Issy-les Moulineaux (France)
  • Collège français des Pathologistes. Appendicite de l'enfant et de l'adulte. Site internet : Université Médicale Virtuelle Francophone. Nantes (France) ; 2014 [consulté le 8 juillet 2021]