Reconnaître une allergie

19 octobre 2021
L’allergie est une hypersensibilité de l’organisme à des substances, généralement inoffensives et présentes dans l’environnement. Ces substances, appelées allergènes, peuvent se trouver dans l’air, l’alimentation ou les médicaments notamment.

Qu’est-ce qu’une allergie ?

L'allergie est l'ensemble des symptômes qui surviennent lors de l'exposition à un auquel la personne est sensibilisée.

L'allergie résulte d'un dérèglement du responsable d'une perte de tolérance à des substances, a priori inoffensives, et rencontrées dans la vie quotidienne : les allergènes. Une fois qu'elle est sensibilisée à un , la personne allergique présente, à chaque nouveau contact, une réaction inadaptée de l'organisme et donc des manifestations de son allergie.

Deux temps sont nécessaires pour que l'allergie apparaisse :

  • une première phase de sensibilisation à l' qui ne donne aucun signe clinique et passe inaperçue ;
  • une deuxième phase de révélation au cours de laquelle se déclenchent les symptômes. Cette phase se répète à chaque exposition à l' .

Les maladies dues aux allergies sont de plus en plus nombreuses : pourquoi ?

La fréquence des allergies ne cesse d’augmenter depuis quelques années. En France, 25 à 30 % de la population générale a une allergie.

Cette augmentation semble liée à divers facteurs environnementaux qui favoriseraient l'expression de la sensibilité génétique à l'allergie (atopie) :

  • Le réchauffement climatique induit un allongement de la période de pollinisation ainsi qu'une augmentation de la quantité des pollens et de leurs propriétés allergisantes.
  • La pollution atmosphérique, les modifications de l'environnement intérieur (hygiène, matériaux utilisés...) majorent cet effet.
  • Les changements dans les pratiques alimentaires, la multiplication des médicaments augmentent les risques d'exposition à des allergènes.

Vidéo : Comment survient une allergie ?

[Cette animation 3D explique la réponse immunitaire aux allergènes et les types d'allergies. Elle est réalisée par Blausen Medical.]

Une allergie se produit lorsque le corps réagit à des substances qu'il ne peut tolérer. Les substances comme le pollen des arbres et les acariens sont appelées des antigènes environnementaux, ou allergènes, et sont normalement inoffensives, mais le système immunitaire d'une personne allergique les considère à tort comme nocifs.

Si une personne est allergique au pollen, par exemple, et si elle est exposée à cet allergène, voilà ce qui se produit pendant la réponse immunitaire du corps.

Suite à la première exposition du corps à l'allergène, les globules blancs fabriquent des anticorps, en particulier des anticorps IgE, qui préparent le système immunitaire pour la rencontre suivante avec le même allergène.

La première exposition au pollen ne produit aucun symptôme allergique extérieur, mais à l'intérieur, les anticorps se fixent aux mastocytes. Les mastocytes sont des cellules que l'on trouve dans le système respiratoire, le tractus gastro-intestinal et la peau.

Lors de la seconde exposition et des expositions suivantes au pollen, cet allergène se combine à un anticorps IgE et libère des produits chimiques tels que l'histamine dans les mastocytes, produisant ainsi les symptômes allergiques : à savoir écoulement nasal, larmoiement des yeux et éternuements.

Il existe de nombreux types d'allergies, telles que les allergies cutanées et les allergies alimentaires, ainsi que de nombreux types de réactions allergiques qui peuvent aller d'une éruption cutanée à des vomissements et diarrhées.

© Blausen Medical

Qu'est-ce que l'allergie immédiate ?

L'allergie immédiate est l'ensemble des manifestations apparaissant chez des personnes ayant une prédisposition génétique à fabriquer des anticorps , impliqués dans l'apparition de l'allergie. On parle alors de « terrain atopique ».

L'allergie survient en deux temps :

  • Tout d'abord, lors d'une première exposition à un , l'organisme produit des anticorps particuliers appelés E ( ). Ces dernières vont identifier l' en cause et se fixer sur certaines cellules de défense de l’organisme situées dans le tissu conjonctif ou les muqueuses (les mastocytes). Cette période de sensibilisation ne s'accompagne d'aucun symptôme et sa durée est variable.
  • Ensuite, lors d'un nouveau contact avec l' , celui-ci va croiser le chemin des cellules portant ces et les stimuler, entraînant la libération de médiateurs comme l’histamine. Cela provoque une réaction inflammatoire et des symptômes vont apparaître en quelques minutes le plus souvent (moins de deux heures) d'où le nom d'allergie immédiate.

La réaction allergique peut être :

  • nasale (rhinite occasionnelle ou quotidienne) ;
  • respiratoire (crise d'asthme) ;
  • oculaire (conjonctivite) ;
  • cutanée (eczéma atopique ou urticaire d'origine allergique) ;
  • oedémateuse, correspondant à un gonflement le plus souvent localisé sur le visage (lèvres, paupières) et pouvant aussi toucher les muqueuses de la gorge (oedème de Quincke)... ;
  • généralisée ( comportant un risque vital majeur et nécessitant un traitement d'urgence).

Une autre forme d'allergie : l'allergie retardée

L'allergie retardée peut toucher tout le monde et survient même en l'absence de terrain génétique favorisant l'allergie (absence d'atopie).

Le mécanisme de survenue est différent de celui de l’allergie immédiate : il n'y a pas de production d'anticorps , mais une activation de certaines cellules de défense de l’organisme (les T).

L'allergie retardée cible principalement la peau sur laquelle un eczéma apparaît au contact de l' responsable. On parle alors d'eczéma de contact.

Les symptômes apparaissent de façon retardée environ 48 heures après le contact avec l' . Ils se traduisent par des rougeurs, des démangeaisons associées à une sécheresse cutanée et des petites cloques. Le traitement repose sur l'arrêt du contact avec l' et sur l'application de lors de la poussée.

Quelles sont les causes des allergies immédiates ?

L'allergie immédiate prend différentes formes, selon l' responsable.

Les allergènes peuvent être :

  • aériens (pneumallergènes ou aéro-allergènes),
  • alimentaires (trophallergènes),
  • médicamenteux,
  • le venin d'hyménoptère ou de serpent.

Les allergies aériennes

Elles touchent surtout le nez, les bronches et les yeux. Les principaux pneumallergènes responsables des allergies aériennes sont :

  • les acariens : ils constituent environ 90 % de la poussière d'une maison. Microscopiques, ils aiment la chaleur (température supérieure à 20 °C) et l'humidité ;
  • les animaux domestiques : ils sont sources de protéines allergisantes présentes dans leurs , leurs , leurs poils (chien et chat) ou dans leurs urines (rongeurs) ;
  • les pollens, dont les saisons de floraison varient en fonction de la répartition géographique de la flore. Seuls les pollens transportés par le vent sont allergisants. La pollution atmosphérique augmente leur agressivité :
    • pollens des arbres : cyprès, bouleau, chêne, frêne, charme, p)latane, peulpier, saule, noisetier...,
    • pollens des : phléole, dactyle, ivraie, paturin,
    • pollens des herbes : armoise, ambroisie (information sur le site sante.fr), plantain, pariétaire...,
  • les moisissures : elles se multiplient au contact d'une atmosphère humide (salle de bains, cuisine, en cas de fuite d'eau) ;
  • les blattes : logées dans les fissures, à l'arrière des appareils ménagers, elles sortent de préférence la nuit ;
  • le latex : ses protéines allergisantes se dispersent dans l'air ambiant.

Consulter le site Recosanté - Connaître son environnement. Agir pour sa santé

Les allergies alimentaires

Chez l'enfant, les trophallergènes les plus souvent en cause sont :

  • le lait de vache ;
  • l'œuf ;
  • l'arachide ;
  • les fruits à coque (noix, noisettes, amandes...)
  • le gluten.

Chez l'enfant, certaines allergies alimentaires liées au lait et à l'œuf disparaissent avec l'âge. Quant à l'allergie due à l'arachide, elle guérit dans 20 % des cas.

Chez l'adulte, les allergies alimentaires sont souvent liées à la consommation de :

  • certains fruits : pomme, poire, prune, pêche, abricot, fraise, kiwi ;
  • certains légumes comme le céleri ;
  • poissons ;
  • mollusques ; 
  • crustacés ;
  • gluten.

La cuisson, le stockage, l'épluchage des aliments peuvent jouer un rôle dans la survenue des allergies alimentaires.

Il existe aussi des entre trophallergènes et pneumallergènes (pouvant être déclenchées par deux substances différentes qui contiennent les mêmes éléments allergènes). Par exemple, une personne peut être allergique à la fois au pollen de bouleau et à la pomme (renfermant tous deux des protéines dites "PR 10").

Les allergies médicamenteuses

Les médicaments en cause sont essentiellement :

L'allergie aux venins

L'allergie peut concerner :

L'allergie peut avoir une origine professionnelle

Tous les secteurs d’activité professionnelle sont concernés, notamment la boulangerie, l’industrie du nettoyage, la coiffure, la santé, l’agroalimentaire, le bâtiment et la métallurgie. 
Certains types d'expositions sur le lieu du travail peuvent être pris en charge dans le cadre des maladies professionnelles. Parlez-en à votre médecin traitant ou à votre médecin du travail.

  • Institut national de la santé et de la recherche médicale. Allergies. Site internet : Inserm. Paris ; 2016 [consulté le 30 novembre 2020]
  • Haute Autorité de santé - Conseil national professionnel Allergologie et Immunologie. Allergologie et immunologie. Pertinence des soins. Site internet : HAS. Saint-Denis La Plaine (France) ; 2018 [consulté le 30 novembre 2020]
  • Collège des enseignants de pneumologie. Hypersensibilités et allergies chez l'enfant et l'adulte. ECN 2018. Éditions Elsevier Masson. Issy-les-Moulineaux (France)
  • Société française de dermatologie (SFD). La dermatite atopique. Site internet : dermato.info. Paris ; 2019 [consulté le30 novembre 2020]
  • Ministère des solidarités et de la santé. Pollens et allergies. Site internet : Ministère des solidarités et de la santé. Paris ; 2020 [consulté le 30 novembre 2020]
  • Collège des enseignants d'immunologie des universités de langue française. Allergies et hypersensibilité de type I chez l'enfant et chez l'adulte : aspects épidémiologiques, diagnostiques et principes thérapeutiques. Site internet : Université médicale virtuelle francophone. Nantes (France) ; 2010-2011 [consulté le 30 novembre 2020]